Perché gli uomini hanno i capezzoli?

Lo sviluppo anatomico è già avviato prima della determinazione del sesso in un embrione. E, secondo la teoria evolutiva, la domanda migliore potrebbe essere: perché no?

Esaminando ogni dettaglio del corpo umano, i capezzoli maschili sembrano essere gli organi più ovviamente inutili. Nelle femmine, sono essenziali per fornire latte materno vitale ai neonati. Negli uomini, servono, beh, a nessuno scopo apparente.

Praticamente ogni altra struttura anatomica promuove chiaramente l’impresa della sopravvivenza e della riproduzione, quindi perché ne abbiamo sviluppata una che non serve a nulla?

La risposta potrebbe risiedere in un sottile fraintendimento del presupposto fondamentale della teoria evoluzionistica: gli organismi viventi cambiano nel tempo, adattandosi meglio ai loro ambienti in risposta alle pressioni della selezione naturale. Pochi principi scientifici sono certi come questo. Ma è facile semplificare eccessivamente questa spiegazione e interpretarla nel senso che ogni modifica in una specie è adattativa, sviluppata per svolgere una funzione vitale.

Questa allettante idea risale a Erasmo Darwin, il nonno di Charles Darwin, che nel suo libro del 1794 Zoonomia considerava l’adattività; O, le leggi della vita organica, uno dei primi trattati sull’evoluzione. Per quanto poteva vedere, tutti i tratti animali sembrano essersi evoluti verso una maggiore utilità, con un’eccezione: “I seni e le tettarelle di tutti i quadrupedi maschi, a cui ora non può essere assegnato alcun uso“.




Il capezzolo innocuo

Mentre la teoria evolutiva progrediva attraverso un altro Darwin e oltre, i biologi hanno affinato la loro comprensione dei suoi meccanismi. I biologi evoluzionisti Stephen Jay Gould e Richard Lewontin, in un articolo molto influente (e provocatorio) del 1979, si opposero al “paradigma panglossiano” dell’adattamento, che afferma – come il suo omonimo indomitabilmente ottimista in Candide di Voltaire – che l’evoluzione ha creato “il migliore di tutti i mondi possibili“.

Gould e Lewontin sostengono che altri fattori oltre alla selezione naturale controllano il funzionamento dell’evoluzione, uno dei quali è semplicemente la mancanza di pressione selettiva contro un tratto. Il capezzolo maschile non aiuta la sopravvivenza e la riproduzione, ma non le ostacola nemmeno. Perché la selezione naturale dovrebbe eliminare un innocuo cerchio di carne?




Iun altro articolo, nel 1993, Gould affrontò specificamente la questione del capezzolo. Scrisse che tra tutti gli enigmi evolutivi per i “lettori non scientifici ben informati… nessun singolo elemento ha suscitato più perplessità della stessa questione che Erasmus Darwin scelse come sfida principale al suo concetto di utilità pervasiva: i capezzoli maschili“. Per Gould, la soluzione è semplice.

Non richiede “nessuna spiegazione adattativa“, solo la consapevolezza che l’evoluzione si occupa di questioni più urgenti delle caratteristiche superficiali del petto di un uomo.

Origini embrionali

C’è, ovviamente, una spiegazione approssimativa per la persistenza dei capezzoli maschili. In un modo strano, Erasmo Darwin quasi intravide la verità nella sua stessa speculazione due secoli e mezzo fa, quando suggerì che fossero vestigia di una fase precedente dell’evoluzione umana – un tempo “durante l’infanzia del mondo” quando, pensava , tutte le persone erano ermafroditi.

I maschi e le femmine, infatti, partono dallo stesso schema genetico. Gli embrioni, nelle prime settimane, sviluppano strutture con il potenziale per diventare organi sessuali maschili o femminili. Solo più tardi gli ormoni specifici del sesso iniziano a modellare quelle strutture in un clitoride o in un pene, ghiandole mammarie funzionanti o capezzoli maschili improduttivi. 

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Perché gli uomini hanno i capezzoli?
Perché gli uomini hanno i capezzoli?

I maschi e le femmine non sono entità separate, modellate indipendentemente dalla selezione naturale“, scrive Gould. “Entrambi i sessi sono varianti su un unico piano terra, elaborato in embriologia successiva“. I capezzoli iniziano ad apparire prima che inizi la differenziazione sessuale, quindi i maschi poi devono tenerseli.




Tuttavia, non è del tutto corretto dire che non servono a nessuno scopo. In condizioni insolite, come la fame o un picco nei livelli dell’ormone prolattina, gli uomini possono effettivamente produrre latte – per rispondere all’indimenticabile e imbarazzante domanda di Robert DeNiro in Meet the Parents. Come scrisse l’autore vincitore del premio Pulitzer Jared Diamond in un  articolo di Discover del 1995 intitolato Father’s Milk, “L’allattamento, quindi, è alla portata fisiologica di un mammifero maschio“.



I capezzoli sono anche molto sensibili e la ricerca mostra che negli uomini e nelle donne rispondono alla stimolazione sessuale. Uno studio ha rilevato che circa la metà degli uomini (e oltre l’80% delle donne) riferisce che la stimolazione dei capezzoli migliora la loro eccitazione sessuale. Forse queste piccole compensazioni, piuttosto che un aumento della forma fisica e riproduttiva, giustificano l’esistenza del capezzolo maschile.