Il lato oscuro di Harry Houdinì

Per quanto Houdini volesse prendere le distanze dalle sue radici, non gli fu mai permesso di dimenticare chi fosse

Se qualcuno oggi viene descritto come un ‘Houdini’, di solito significa che è abile nell’uscire da situazioni difficili

In un certo senso, questo è ciò che Harry Houdinì, nato ad Ehrich Weiss da un rabbino impoverito e sua moglie a Budapest. Come molti immigrati ebrei, ha cercato di trovare il suo posto attraverso l’assimilazione nella società americana. Cambiò il nome da Ehrich a Ehrie in Harry. Dopo che uno dei suoi fratelli morì a 12 anni di tubercolosi, Houdini scappò letteralmente per unirsi al circo come trapezista.

 “Ehrich, il principe dell’aria”

Per quanto Houdinì volesse prendere le distanze dalle sue radici, non gli fu mai permesso di dimenticare chi fosse. Sua suocera cattolica tedesca rifiutò di incontrarlo per 11 anni perché per lei “un ebreo era una persona di dubbie qualità umane”.



Si mescolava invece con “i fanatici del circo” perché, come lui, erano degli outsider. Houdini adattò il giudaismo alla sua ebraicità. Dopo il suo bar mitzvah, raramente entrava in una sinagoga, ma recitava sempre la preghiera commemorativa, il Kaddish, per suo padre.

Insieme ad Al Jolson e Irving Berlin, Houdinì formò la “Rabbis ‘Sons Benevolent Association” per raccogliere fondi per la Croce Rossa durante la prima guerra mondiale. Tutti e tre potrebbero essere definiti dal sottotitolo del libro di Begley, “The Elusive American”.

Houdinì scoprì il fascino di fuggire da situazioni apparentemente impossibili. Nel 1895 stupì una schiera di poliziotti sbalorditi a Gloucester, nel Massachusetts, scivolando facilmente fuori da una serie di manette dopo l’altra. Una visita al manicomio provinciale del New Brunswick gli fece conoscere il mondo delle camicie di forza e… come lasciarle in meno di un minuto.




In un paio d’anni diventò un nome familiare, ammirato da milioni di persone. Iniziò a saltare dai ponti da ammanettato. Il primo filmato di Houdini lo vede saltare nel Canale Erie da Weighlock Bridge a Rochester, New York. Un maestro illusionista, sembrava in grado di camminare attraverso i muri di mattoni e di far sparire gli elefanti africani in un batter d’occhio.

In Russia, Houdinì e sua moglie viaggiarono come “una coppia cristiana”, temendo l’antisemitismo – era il periodo del pogrom di Kishinev nel 1903. Anche così, dimostrò come fuggire dalla cella di trasporto siberiana, un caveau su ruote, usato per fare prigionieri al permafrost.

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L’avvento dell’industria cinematografica negli anni ’20 diminuì l’interesse per Houdinì perché un montaggio abile poteva anche creare meravigliose illusioni. Nel 1926 subì un colpo allo stomaco da uno studente entusiasta, rompendosi l’appendice. Malato per la febbre alta, salì sul palco. La peritonite si insinuò e Houdinì morì, all’età di 52 anni, pochi giorni dopo.










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