La guerra del volume

In che modo ha influito sulla musica? Chi sono i vincitori e i perdenti? Quello che non immagini sulla guerra del volume...

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La guerra del volume
La guerra del volume

Gli ascoltatori preferiscono il volume alto. Quando tutte le altre variabili sono mantenute costanti, gli ascoltatori preferiscono in modo affidabile il suono di un brano musicale quando viene riprodotto a un volume più alto rispetto a un volume più basso.

Negli ultimi decenni questo fenomeno psicoacustico ha portato all’emergere di tecniche di produzione musicale guidate da una mentalità “più forte è meglio”, e una situazione comunemente indicata come “La guerra del volume”.

Come è iniziata la guerra del volume?

All’inizio, quando le registrazioni analogiche venivano realizzate su dischi in vinile, i solchi dovevano essere abbastanza grandi per fornire un buon livello di segnale rispetto al rumore di superficie. Tuttavia, le limitazioni fisiche con il tornio da taglio significavano che il segnale non poteva essere troppo grande.

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Un solco troppo ampio riduceva la durata massima del disco e oscillazioni di grande ampiezza potevano far rimbalzare la puntina, causando altri problemi. Il tecnico del mastering prese le canzoni finite dell’artista, cercà l’ampiezza di picco e ridimensionò i groove di conseguenza.

Taglio agli anni ’60: i jukebox erano popolari e i dischi più rumorosi si distinguevano dal resto. Apparentemente i pionieri dell’audio The Beatles ne erano consapevoli e ordinarono un dispositivo speciale negli Abbey Road Studios per aiutarli a competere con i dischi Motown più rumorosi che arrivavano attraverso l’Atlantico: un limitatore del compressore Fairchild.

Un compressore prima riduce il livello dei picchi nel segnale audio senza influenzare il segnale al di sotto di una soglia definita, quindi applica un guadagno fisso per riportare i picchi alla loro ampiezza originale. Il risultato è un aumento del livello medio, legato a come percepiamo il volume, con un’ampiezza del segnale di picco invariata.

Questo tipo di elaborazione del segnale riduce la gamma dinamica a favore del volume complessivo: in pratica, viene ridotta la differenza tra i suoni più bassi e quelli più alti. Se diventa abbastanza estremo, questo può rendere la musica molto meno naturale.

Cosa è successo con il passaggio dal vinile ai CD?

I CD hanno iniziato lentamente a soppiantare il vinile nel 1982, poiché nuove registrazioni e materiale del catalogo posteriore sono stati trasferiti dai master analogici al nuovo supporto digitale. In questo contesto, l’audio digitale differisce dall’analogico in due modi notevoli: ha un rumore di fondo molto più basso, così basso che il CD è stato il primo supporto ad avere una gamma dinamica più ampia rispetto alla musica dal vivo, ha un massimo ben definito ampiezza di picco che non può essere superata.

Se parte di un segnale audio supera quel limite teorico, il suono si ” taglia ” e la forma d’onda viene squadrata, il picco della forma d’onda al di sopra del limite viene perso, diventando effettivamente una piccola esplosione di rumore, non per niente piacevole.

Per questo motivo, i fonici erano estremamente cauti con il livello del segnale nelle versioni CD, consentendo un ampio margine di sicurezza. Tuttavia, non ci volle molto prima che la mentalità “più forte è meglio” si insinuasse ancora una volta.

Era ben compreso dai tempi del vinile che una volta che i picchi del segnale raggiungevano l’ampiezza massima consentita, il livello medio e il volume percepito, potevano essere ulteriormente aumentati applicando più compressione e guadagno alle registrazioni.

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Durante gli anni ’90, alcuni ingegneri si sono appoggiati a questo approccio rendendo il loro lavoro notevolmente più rumoroso. Nessuno voleva pubblicare un CD che si distinguesse come “quello silenzioso”: la musica suonerebbe noiosa rispetto ai dischi più “rumorosi”.

Quindi il volume medio dei CD è aumentato nel tempo, i campioni si sono ritagliati più frequentemente e la guerra del volume si è intensificata e la gamma dinamica ha continuato a ridursi.

In che modo l’elaborazione del segnale digitale ha influito sul volume della musica?

Intorno a questo punto, diversi progressi tecnologici si sono diffusi nella produzione del suono: limitatori digitali esterni, workstation audio digitali e plug-in audio. Questi consentono una manipolazione più estrema della dinamica. Utilizzando ciò che è noto come “guardare avanti”, i limitatori digitali possono regolare il livello anticipando la forma d’onda del segnale in ingresso, rispondendo più velocemente e con maggiore precisione rispetto ai dispositivi analogici.

Ciò ha abilitato la limitazione “brickwall”, che taglia efficacemente il segnale in un punto appena raggiunge il limite di volume teorico. Questo processo elimina i picchi di segnale e rende la parte superiore e inferiore della forma d’onda simile a brickwall.

Non suona così male come un forte ritaglio, ma non suona bene e diventa facile da riconoscere. Il primo esempio di questa tecnologia è il Waves L1 Ultramaximizer.

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Questi strumenti hanno fatto sì che, a partire dalla metà degli anni ’90, gli ingegneri del suono potessero rendere le loro tracce significativamente più rumorose di prima.

Morning Glory degli Oasis è considerato un esempio di riferimento di quantità dannose di compressione, combinate con limiti estremi, per creare qualcosa di assurdamente rumoroso.

Quali altri dischi sono considerati vittime della guerra del volume?

Gli sforzi per aumentare il volume in risposta a questi album in muratura hanno provocato innumerevoli vittime di clipping e distorsione udibile. I CD sono stati spinti sempre di più a competere l’uno con l’altro, il che ha portato a versioni compromesse.

Apri alcuni brani di epoche diverse nel tuo editor preferito e dai un’occhiata alle forme d’onda. La maggior parte della musica che precede gli anni ’90 avrà linee molto frastagliate e assomiglierà ad alberi di Natale sdraiati sui lati. La musica masterizzata per essere forte sembrerà quasi un hamburger.

Quando non ci sono differenze, il tuo cervello inizia a registrare semplicemente lo stimolo come rumore

La vittima più citata della guerra del volume è il disco dei Metallica Death Magnetic. Questo era così drammaticamente sovracompresso e murato nella sua versione iniziale, che i critici si sono lamentati universalmente della scarsa qualità del suono.

La distorsione era così evidente che chiunque l’ascoltasse poteva finalmente sentire e capire i lati negativi di rendere i CD super rumorosi. In effetti, i Metallica hanno vinto la guerra del volume ed i loro fan assediati sono stati in definitiva le sue più grandi vittime.

Il 2008 è diventato il punto di svolta per la guerra del volume, quando un improbabile eroe ha mostrato ai fan della musica quanto fosse peggiorata la situazione.

Il catalizzatore per l’eventuale contraccolpo contro la musica ad alto volume è stato Guitar Hero

In che modo un videogioco ha svegliato le persone sugli aspetti negativi dei CD rumorosi?
Guitar Hero III è diventato il gioco ritmico di spicco dell’anno. Per costruire i diversi strati di audio nel gioco, multitraccia deriva dalla registrazione dell’album sono stati trasferiti dallo studio di registrazione.

Mettendo insieme questi steli insieme, i fan dei Metallica hanno sentito come avrebbe potuto suonare il disco pubblicato. All’improvviso, Death Magnetic suonava davvero… piuttosto bene. Sebbene questo momento di chiarezza non abbia effettivamente posto fine alla Guerra del Volume, ha raccolto abbastanza copertura che molti fan della musica hanno iniziato a prestare maggiore attenzione al problema.

La soluzione attuale era già stata sviluppata in background come risposta alle crescenti librerie di file MP3 di epoche diverse, con livelli di volume molto diversi. Replay Gain è stato introdotto nel 2001, lo stesso anno dell’iPod, come primo algoritmo di livellamento del volume per i file musicali.

Subito dopo, la maggior parte delle applicazioni di libreria musicale, incluso iTunes, potrebbe eseguire automaticamente l’analisi delle tracce e scrivere un valore di normalizzazione del volume nei metadati del file.

Come i metadati dei file hanno posto fine alla guerra del volume

I lettori audio digitali e il software di riproduzione multimediale leggono i valori del volume dei metadati e regolano di conseguenza il livello di riproduzione per ciascuna traccia: ciò non ha alcun impatto negativo sulla fedeltà audio. Il modo semplice e geniale in cui funziona è quello di prendere le tracce ad alto volume e abbassarle rispetto a quelle silenziose.

Questo tipo di tecnologia di livellamento ha reso silenziosamente discutibile la Guerra del Volume: le tracce realizzate con compressori e limitatori a manovella non finiscono per essere più rumorose. Invece, noterai chiaramente la mancanza di dinamiche imposte dall’eccessiva compressione quando suonate insieme a brani masterizzati senza l’approccio “più forte è meglio”, e probabilmente apprezzerai il materiale più aperto e dinamico.

Oggi, tutti i servizi di streaming applicano automaticamente livelli di volume normalizzati, generalmente basati su “Integrated Loudness”, una misurazione del volume per l’intero file audio. La maggior parte dei servizi di streaming si normalizza a -14 LUFS (l’unità standard di misurazione del volume per la trasmissione). Se una canzone è considerata -8 LUFS integrata, verrà abbassata di 6dB, per esempio.

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Anche l’intervallo del volume, una misura della dinamica di una traccia, ha un posto nei metadati del file audio. L’applicazione di queste misure e tecniche di livellamento consentono il passaggio da un mondo audio ” normalizzato al picco ” a un mondo audio ” normalizzato dal volume “, in cui è possibile passare da Aretha Franklin a Dua Lipa senza regolare la manopola del volume.

La piena adozione di questo consentirà alla fine di passare da una piattaforma all’altra (musica, film, TV) senza raggiungere affatto il controllo del volume. È passato molto tempo.