Dove e perché i dadi da gioco sono diventati cubi?

I dadi sono in circolazione per la maggior parte della storia registrata, sono utilizzati in tutto, dai giochi da tavolo alla divinazione al gioco d'azzardo

Gli antichi dadi di pietra calcarea, risalenti al Medioevo, non hanno un aspetto così diverso dai dadi che lanciamo oggi. 

I dadi sono in circolazione per la maggior parte della storia registrata, sono utilizzati in tutto, dai giochi da tavolo alla divinazione al gioco d’azzardo, sono stati lanciati da civiltà in tutto il mondo. I dadi probabilmente sono nati indipendentemente in diverse regioni, quindi le loro origini esatte sono avvolte nel mistero. Ma i dadi sembrano essere un punto fermo dell’ingegno umano. “L’idea di attribuire valori ai diversi lati di un oggetto è stata, ovviamente, un’idea rivoluzionaria”, afferma l’archeologo Ulrich Schaedler, direttore del Museo Svizzero dei Giochi.

Bastoni, pietre e tirapugni

Quando la maggior parte delle persone pensa ai dadi, generalmente immagina un cubo bianco a sei facce con da uno a sei punti neri su ciascun lato. Ma questo non è sempre stato il modello di dado predominante. I dadi antichi erano spesso fatti di bastoncini, conchiglie o semi e la maggior parte erano a due lati, spesso con un lato piatto e uno arrotondato, come un’arachide sgusciata. A volte i due lati erano decorati con vernice o intagli per differenziarli ulteriormente. I dadi a due facce erano ampiamente usati dai popoli antichi in tutto il mondo, dagli Aztechi ai nativi polinesiani. Alcune culture moderne, come la Nazione Navajo, le usano ancora per i giochi tradizionali.

Gli astragali, noti anche come tirapugni, sono oggetti affascinanti di per sé. Come suggerisce il loro nome colloquiale, gli stinchi sono letteralmente ossa prelevate dalla caviglia posteriore di una pecora, una capra, un cervo, un cavallo o un altro grande mammifero ungulato. Sono stati usati come dadi a quattro facce almeno dal V secolo a.C. da numerose civiltà, inclusi gli indigeni americani, gli antichi greci e gli antichi egizi, che li apprezzavano così tanto da essere talvolta sepolti con i loro astragali preferiti. Nell’antichità romana a ciascuno dei quattro lati veniva dato un nome corrispondente alla sua forma: il ventre, il buco, l’orecchio e l’avvoltoio.




Lanciare le nocche non è un processo veramente casuale. Due dei lati – la pancia e il buco – sono molto più larghi degli altri due e quindi hanno maggiori probabilità di emergere. Gli antichi romani assegnavano punti di conseguenza. I lati larghi valevano rispettivamente 3 e 4 punti, mentre l’orecchio e l’avvoltoio valevano rispettivamente 6 e 1 punto. “Erano consapevoli di questa diversa probabilità”, dice Schaedler, “Quindi, la fortuna arriva molto raramente, ma anche la sfortuna arriva molto raramente”.

“I dadi sono cambiati nel tempo da oggetti naturali, come conchiglie e bastoncini o astragali, a oggetti fabbricati”, afferma Anne-Elizabeth Dunn-Vaturi, ricercatrice al Metropolitan Museum of Art. Oggi, le versioni in plastica o metallo degli stinchi sono popolari in alcune parti d’Europa. Ma nessuno di questi dadi assomiglia a qualcosa che potresti trovare in un casinò di Las Vegas.

Quindi la domanda è: dove e perché i dadi sono diventati cubi?

Questi oggetti di gioco in avorio - dadi, tirapugni (astragali) e gettoni - sono stati trovati a Volubilis, una città parzialmente scavata in Marocco, e risalgono dal I al III secolo a.C.
Questi oggetti di gioco in avorio – dadi, tirapugni (astragali) e gettoni – sono stati trovati a Volubilis, una città parzialmente scavata in Marocco, e risalgono dal I al III secolo a.C.

I più antichi dadi cubici conosciuti risalgono al 2500 a.C. circa e provengono dalla valle dell’Indo, che comprende gran parte dell’attuale Iraq (oltre a parti dell’Afghanistan, del Pakistan e dell’India settentrionale). Gli studiosi non sono del tutto sicuri di cosa abbia spinto le persone a utilizzare una forma a sei lati, ma ipotizzano che probabilmente avesse qualcosa a che fare con l’aggiunta di casualità: dopotutto, un cubo ha più configurazioni di un astragalo a quattro lati, che a sua volta ha più configurazioni di un bastone a due lati. I primi dadi cubici erano fatti di argilla o osso; i modelli successivi furono scolpiti in marmo, metallo o persino ambra.

Anche se questi dadi arcaici erano riconoscibili come cubi, differivano comunque dal moderno formato del casinò. “Oggi, i dadi sono quasi sempre realizzati con i lati opposti che sommano fino a sette”, afferma Jelmer Eerkens, un archeologo dell’Università della California Davis. “Ma molti dadi antichi non sono in quella configurazione.” Una disposizione comune nei Paesi Bassi premedievali, ad esempio, metteva 1 opposto a 2, 3 opposto a 4 e 5 opposto a 6. La moderna configurazione dei “sette opposti” divenne standard nel tardo Medioevo.

I dadi poliedrici (termine che include il nostro amico cubo) erano usati in molti giochi antichi. A Roma erano la base per tali e tessere: in Cina erano pezzi critici in liubo, un misterioso gioco dell’era della dinastia Zhou che comprendeva anche bastoncini di bambù, patatine, pezzi di gioco in avorio e un coltello.

Non tutti i dadi antichi erano fatti per il divertimento e per i giochi. Alcuni avevano uno scopo molto più serio: predire il futuro

Un gioco di dadi romano recuperato da una chiatta gallo-romana del I secolo a.C. scoperta nel fiume Rodano nel 2004. PATRICK AVENTURIER/GETTY IMAGES
Un gioco di dadi romano recuperato da una chiatta gallo-romana del I secolo a.C. scoperta nel fiume Rodano nel 2004.
PATRICK AVENTURIER/GETTY IMAGESle versioni

Alla domanda sulla meccanica quantistica, Albert Einstein ha notoriamente scherzato dicendo che “Dio non gioca a dadi con l’universo”. Ma sembra che gli antichi greci e romani avrebbero contestato la proclamazione di Einstein; credevano che fosse possibile indovinare la volontà degli dei con un lancio di dadi. Il nome di questa usanza è astragalomanzia, che deriva dagli astragali usati dai primi praticanti. Col passare del tempo, tuttavia, i dadi fabbricati sono diventati sempre più popolari. Il problema era che questi dadi non erano particolarmente casuali. “Questi dadi del periodo romano sono asimmetrici”, dice Eerkens, “sono dadi a sei facce, ma non sono cubi”. Molti erano allungati in prismi rettangolari o inclinati verso un lato.

Ma secondo la ricerca di Eerkens, ciò potrebbe non aver infastidito gli indovini romani. “Poiché pensavano che gli dei controllassero in qualche modo il risultato”, dice, “importava solo che tutte le diverse possibilità fossero presenti su un dado”. Ovviamente quel ragionamento non vola in un casinò di Las Vegas: secondo la legge del Nevada, la sanzione per il gioco d’azzardo con dadi asimmetrici va da uno a cinque anni di prigione e fino a $ 10.000 di multa. Quindi, la prossima volta che ti ritrovi al tavolo dei dadi, magari lascia a casa gli antichi dadi della divinazione.

Oggi, i famigerati dadi d20 sono un distintivo d’onore geek solitamente associato a Dungeons & Dragons o ad altri giochi di ruolo da tavolo.

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