Scruta abbastanza indietro nella documentazione fossile e i legami evolutivi tra animali moderni e creature antiche diventano sempre più poco chiari, Come condividiamo alcuni geni con strane antiche creature senza testa?

Sebbene alcuni dei primi organismi della Terra mancassero di caratteristiche ormai comuni come testa, braccia e gambe, i ricercatori hanno fatto risalire i geni trovati negli animali odierni, inclusi gli esseri umani, ad alcune delle più antiche creature multicellulari complesse.

La ricerca, pubblicata sulla rivista Proceedings of the Royal Society B, utilizza l’analisi genetica per collegare l’aspetto di fossili di 555 milioni di anni di semplici creature oceaniche ai geni trovati in animali complessi moderni.

Questi risultati potrebbero aiutare i biologi a comprendere l’evoluzione dei primi animali sulla Terra durante uno dei periodi più critici della storia del pianeta

L’esplosione del Cambriano è stata a lungo considerata il “big bang” dell’evoluzione della vita sulla Terra. Durante questo periodo, iniziato più di mezzo miliardo di anni fa, quasi tutti i principali gruppi animali che oggi abitano il pianeta sono apparsi nella documentazione fossile nell’arco di pochi milioni di anni.

Ma recenti scoperte stanno portando gli scienziati a credere che l’era Ediacarana, un breve periodo che inizia 40 milioni di anni prima dell’esplosione del Cambriano, possa essere stata altrettanto fondamentale nella storia dell’evoluzione.

Il periodo Ediacaran è segnato dall’emergere dei primi organismi multicellulari complessi conosciuti sulla Terra. È anche il momento in cui gli scienziati ritengono che alcune delle caratteristiche distintive degli animali abbiano preso forma per la prima volta.




“Molti di loro probabilmente sembravano tappetini da bagno tridimensionali sul fondo del mare, dischi rotondi che si bloccavano. Questi animali sono così strani e così diversi, è difficile assegnarli a categorie moderne di organismi viventi solo guardandoli, e non è che possiamo estrarre il loro DNA, non possiamo”.
In mancanza di prove concrete del DNA, i ricercatori hanno esaminato l’aspetto ed i probabili comportamenti degli animali che sono chiaramente rappresentati da marcatori genetici negli animali moderni.
Questi marcatori includono geni come SoxB2, che si ritiene svolgano un ruolo chiave nella formazione del sistema nervoso di un animale.
Il fatto che possiamo dire che questi geni operassero in qualcosa che è estinto da mezzo miliardo di anni è affascinante per me“, ha detto il coautore dello studio Scott Evans, Ph.D., professore nel dipartimento di geoscienze della Virginia Tech.

Da più di 40 specie identificate dal periodo Ediacaran, i ricercatori hanno scelto quattro animali per studiarli da vicino

creature antiche
( a , b ) Kimberella quadrata ( K ) con balza o piede muscoloso (MF), proboscide (P) e segni di graffio associati (SM); ( c , d ) Ikaria wariootia con estremità più ampia indicata da stelle bianche e con tracce fossili associate Helminthoidichnites ; ( e ) Dickinsonia costata con freccia bianca che indica la direzione del movimento; e ( f ) Tribrachidium heraldicum. – EVANS, ET. AL./PROCEEDINGS OF THE ROYAL SOCIETY B / CORTESIA CHRISTINE HALL

Si è scoperto che il più iconico e più grande del gruppo, la Dickinsonia di forma ovale, poteva crescere fino a quasi un metro di lunghezza con una serie di fasce rialzate sulla sua superficie. Recentemente, gli scienziati hanno scoperto che Dickinsonia potrebbe essere stato in grado di ripararsi dai danni, mostrando la possibilità che avesse un sistema immunitario primitivo.