Come la Russia e gli Stati Uniti, il programma spaziale cinese è iniziato durante l’era della Guerra Fredda, quando il mondo era più o meno diviso in due campi politici in lizza per la supremazia. Da un lato, gli Stati Uniti e i loro alleati occidentali; dall’altra, i sovietici ei loro alleati. Sebbene non fosse alleata con l’URSS, la Cina era considerata dagli Stati Uniti una minaccia.







Sia gli Stati Uniti che l’Unione Sovietica avevano anche sviluppato armi nucleari a questo punto, e la Cina era stata persino minacciata con il loro uso nel 1953, nel tentativo di costringerli a negoziare la fine della guerra di Corea e a cessare gli attacchi contro territori che erano considerati parte della Repubblica di Cina.
In risposta, il presidente Mao approfittò dell’occasione della riunione del Comitato centrale del Partito comunista cinese (PCC) il 15 gennaio 1955 per annunciare la sua decisione di iniziare un programma nucleare cinese (nome in codice 02).
Un ulteriore calcio venne nel 1957 quando l’Unione Sovietica lanciò in orbita il primo satellite artificiale (Sputnik-1). In risposta, Mao dichiarò che anche la Cina aveva bisogno di creare un proprio programma spaziale (denominato Project 581).

Il primo passo in questo programma è stato il lancio di un satellite entro il 1959 in coincidenza con il decimo anniversario della Rivoluzione Comunista del 1949.







L’8 ottobre 1956, la prima agenzia cinese per lo sviluppo di missili missilistici – il Quinto Istituto di ricerca – fu fondata dal Ministero della Difesa nazionale cinese. D’ora in poi, gli sviluppi nelle tecnologie di esplorazione spaziale rispecchieranno la crescita nello sviluppo della tecnologia nucleare.

La Cina ricevette un’ulteriore spinta a sviluppare un programma spaziale con equipaggio entro il 1967, in risposta alla notizia che l’Unione Sovietica e gli Stati Uniti stavano entrambi perseguendo i propri programmi lunari.

Con la morte di Stalin nel 1953 e l’ascesa di Krushchev nel 1958, le relazioni tra l’Unione Sovietica e la Cina si deteriorarono ulteriormente, provocando la scissione sino-sovietica nel 1960. D’ora in poi, la Cina avrebbe perseguito lo sviluppo di armi nucleari e tecnologie / veicoli spaziali indipendentemente.

Tra il suo inizio alla fine degli anni Cinquanta e l’inizio del secolo, il programma spaziale cinese ha registrato un graduale sviluppo in termini di tecnologia, infrastrutture e capacità.

Col tempo, questo avrebbe preparato il terreno affinché la Cina diventasse una grande potenza ufficiale nello spazio. Nel 1958, il paese aveva raggiunto due importanti traguardi che li misero saldamente sulla strada per l’invio di razzi nello spazio. Il primo ha avuto luogo nell’aprile di quell’anno, quando la Cina ha aperto il suo primo sito di lancio vicino alla città di Jiuquan nella Mongolia interna.

Conosciuto come Jiuquan Satellite Launch Center (o Launch Complex B2), questo sito si espanderà in seguito fino a diventare la Dongfeng Aerospace City, ed è stato il primo di numerosi siti di lancio costruiti in Cina.

Sempre nel 1958, la Cina era riuscita a costruire il veicolo di lancio Dongfeng-1 ( DF-1 ), che era una versione cinese del razzo sovietico R-2 (a sua volta una versione sovietica del V-2 tedesco). Ciò è stato reso possibile dal programma di trasferimento tecnologico che esisteva tra i due stati negli anni ’50, che ha permesso agli scienziati cinesi di decodificare il progetto sovietico.







Nonostante alcune battute d’arresto causate dalla scissione sino-sovietica, i cinesi sono riusciti a sviluppare missili balistici intercontinentali (ICBM) e testate nucleari negli anni ’60. Riuscirono anche a lanciare con successo il loro primo razzo dal suono (il T-7 , una versione cinese dell’R-7 sovietico ) il 19 febbraio 1960. Nello stesso anno, hanno anche condotto il primo lancio di successo del DF-1.

Ciò fu seguito dall’introduzione del missile balistico a medio raggio DF-2 (MRBM), che fu testato nel 1962, ma fallì. Nel 1964, la Cina ha testato con successo la versione riprogettata, il DF-2A.
Nello stesso anno, la Cina ha fatto il suo primo passo ufficiale nello spazio. Ciò accadde il 19 luglio 1964, quando la Cina lanciò le sue prime creature viventi, otto topi bianchi, nello spazio e le recuperò con successo dal sito di lancio del razzo Guangde (base 603) utilizzando il razzo T-7 riprogettato – il T-7A ( S1).

Nel 1967, Mao ordinò alla Cina di prendere tutte le misure necessarie per mettere un astronauta ( taikonauta ) nello spazio, in gran parte in risposta al successo dei programmi Mercury , Gemini e Apollo della NASA e dei programmi Vostok, Voskhod e Soyuz dell’Unione Sovietica.

Nel corso dei tre anni successivi, gli scienziati cinesi sono riusciti a sviluppare i primi veicoli di lancio pesanti del paese: il Feng Bao-1 a due stadi (1969) e il Chang Zhen-1 a tre stadi ( Long March-1 ) nel 1970.

Nel 1971 fu adottato il primo programma spaziale cinese con equipaggio (Progetto 714), con l’intento di inviare due taikonauti nello spazio entro il 1973, utilizzando la proposta navicella spaziale Shuguang. Nel marzo del 1971 furono scelti i primi 19 taikonauti, ma il programma sarebbe stato presto cancellato a causa delle turbolenze derivanti dalla Rivoluzione Culturale (1966-1976).







Lo sviluppo del CZ-1 consentì anche il lancio di successo del primo satellite per comunicazioni della Cina (Dong Fang Hong-I) nel 1970. Il secondo lancio del satellite ebbe luogo l’anno successivo, che trasportava un magnetometro e raggi cosmici / raggi x. rivelatore nello spazio.

Il 26 novembre 1975, il primo satellite recuperabile della Cina – Fanhui Shi Weixing (FSW-0 No.1) è stato lanciato con successo ed è tornato sulla Terra dopo tre giorni. Lo scopo di questa missione (e dei successivi satelliti FSW) era di testare i sistemi chiave che sarebbero entrati in gioco per future missioni con equipaggio.

Con la morte di Mao nel 1976, diversi progetti relativi al programma spaziale cinese furono cancellati e il progresso verso una missione con equipaggio rallentò. Tuttavia, alla fine degli anni ’70 e ’80, il programma spaziale cinese è stato in grado di vantare diversi risultati chiave, come la messa in servizio della nave spaziale Yuanwang-1 nel 1979 .






Negli anni ’80 furono compiuti ulteriori progressi con lo sviluppo di missili balistici intercontinentali a piena portata e il dispiegamento dei missili Long March 2C e Long March 3 . Quest’ultimo sviluppo ha consentito la creazione di un programma di lancio commerciale nel 1985, dando alla Cina la possibilità di inviare satelliti nello spazio, principalmente per interessi europei e asiatici.

Nel 1986, la Cina ha nuovamente fissato alcuni ambiziosi obiettivi a lungo termine, come lo sviluppo di veicoli spaziali con equipaggio e una stazione spaziale. A marzo, il governo cinese ha adottato il piano Astronautics 863-2 , che prevedeva la creazione di uno spazioplano ( Progetto 863-204 ) per trasportare gli equipaggi di astronauti su una stazione spaziale (Progetto 863-205).

Dopo che diversi concetti di astronave (simili allo Space Shuttle e al Buran Shuttle) sono stati respinti, i leader del programma hanno optato invece per una capsula spaziale più semplice. Il progetto non si è concretizzato al momento (maggiori informazioni su questo di seguito), ma avrebbe gettato le basi per quelle che sarebbero state le prime missioni cinesi con equipaggio nello spazio.

È stato anche in questo periodo che la Cina ha sviluppato la sua attuale rete di monitoraggio e controllo dello spazio. Si compone del Centro di controllo del volo aerospaziale di Pechino , del Centro di misurazione e controllo satellitare di Xi’an , di quattro navi spaziali oceaniche di classe Yuanwang e di più stazioni di monitoraggio e controllo del terreno.

All’indomani del massacro di piazza Tienanmen nel 1989 e della caduta dell’Unione Sovietica nel 1991, la Cina ha intrapreso una nuova era di riforme progettate per garantire la sopravvivenza a lungo termine del Partito Comunista Cinese. Rispecchiando i cambiamenti nelle riforme politiche ed economiche, il programma spaziale cinese ha smesso di usare nomi che riflettevano la storia rivoluzionaria della Repubblica popolare cinese e ha iniziato a usare quelli mistici e religiosi tratti dalla mitologia cinese e dalla storia antica.







Nel 1993, il programma spaziale cinese è stato riformato con la creazione della China National Space Administration (CNSA) e della China Science and Industry Aerospace Corporation (CASIC). Mentre il primo era responsabile della pianificazione e dello sviluppo delle attività spaziali, il secondo era responsabile dello sviluppo delle tecnologie legate allo spazio. Sotto la guida della CNSA sono seguite diverse tappe importanti. Nel 1999, la CNSA ha condotto il primo lancio della navicella spaziale Shenzhou , una versione modificata della navicella spaziale russa Soyuz creata per supportare il programma spaziale cinese con equipaggio.

Nel 2003 è stata lanciata con successo la prima missione con equipaggio sull’orbita terrestre ( Shenzhou 5 ). Questa missione prevedeva l’invio di un singolo taikonauta (il comandante Yang Liwei) in orbita il 13 ottobre. Dopo aver orbitato intorno alla Terra per 21 ore, la capsula di Yang è tornata sulla Terra il 15. Nello stesso anno, la CNSA ha inaugurato il suo programma cinese di esplorazione lunare (il programma Chang’e , dal nome della dea cinese della luna) , che prevedeva l’invio di una serie di missioni robotiche sulla Luna in preparazione di un’eventuale missione con equipaggio.







Questa è stata seguita dalla Fase II, che consisteva nell’inviare sia un lander che un rover per esplorare la superficie. Dopo aver raggiunto la superficie lunare il 14 dicembre 2013, il lander Chang’e 3 ha schierato il rover Yutu (Jade Rabbit) per esplorare la regione settentrionale del Mare Imbrium. Nel 2018, il lander Chang’e 4 è stato inviato sul lato opposto della Luna , dove ha schierato il rover Yutu 2 per esplorare il bacino del Polo Sud-Aitken . Il lander ha anche effettuato l’ esperimento Lunar Micro Ecosystem (LME), un cilindro di metallo contenente semi e uova di insetti progettato per testare gli effetti della gravità lunare sulle creature viventi.

L’esperimento ha ottenuto un certo successo iniziale quando alcuni dei semi di cotone sono germogliati all’interno del cilindro. Sfortunatamente, il cilindro non era dotato di un sistema di riscaldamento e le temperature notturne sono precipitate a -52° F (-52° C) poco dopo, provocando il congelamento degli impianti.

La componente orbiter della missione ha anche testato la capacità di ritrasmettere le comunicazioni dal lato più lontano della Luna. Ciò ha concluso la Fase II del programma, che sarà seguita da missioni di ritorno del campione e da un’eventuale missione con equipaggio sulla Luna. La missione Chang’e 5-T1, una missione lunare sperimentale senza pilota progettata per testare le capacità di rientro atmosferico, è stata lanciata il 23 ottobre 2014. Sulla base dei dati acquisiti da quella missione, la missione di ritorno del campione Chang’e-5 è dovrebbe essere lanciato entro la fine del 2020.

Nel 2016, la Cina ha condotto il primo lancio del suo razzo Long March 5, un veicolo di lancio pesante a due stadi che svolgerà un ruolo vitale nei piani futuri della Cina nello spazio. La Cina ha anche fatto passi da gigante nello sviluppo delle stazioni spaziali negli ultimi anni. Nel 2011, la stazione Tiangong-1 è stata lanciata come parte del programma con lo stesso nome – che significa “Palazzo Celeste” in cinese. Questo prototipo è stato progettato per testare la tecnologia e i componenti che alla fine sarebbero entrati nella costruzione di una grande stazione spaziale.

Nel 2016, il successore della stazione (Tiangong-2) è stato lanciato in orbita. Basandosi sui successi della prima, questa stazione è stata progettata per testare sistemi e processi per soggiorni spaziali a medio termine e rifornimento. Le lezioni apprese da questa stazione andranno anche alla costruzione della terza e ultima puntata di questo programma – Tiangong-3.

Nel mese di aprile del 2018, dopo mesi di speculazioni e voci su una perdita di controllo, Tiangong-1 deorbited sopra l’Oceano Pacifico e bruciato in atmosfera terrestre. Nel luglio del 2019, anche Tiangong-2 è stato deorbitato e bruciato esattamente come previsto. Nel 2017, i funzionari cinesi hanno annunciato il loro piano per lo sviluppo di uno spazioplano riutilizzabile simile all’X-37B dell’aeronautica statunitense , che secondo loro sarebbe stato lanciato entro il 2020. Il 4 settembre 2020 , il misterioso aereo spaziale è stato lanciato su un lungo marzo 2F razzo ed è tornato sulla Terra dopo aver trascorso due giorni in orbita.






Nel 2016, le autorità cinesi hanno approvato la prima missione indipendente inviata dal loro paese su Marte. Entro aprile del 2020 , la Cina ha annunciato che la sonda Mars sarebbe chiamato Tianwen-1 ( “Quest for celeste verità”). Nel luglio del 2020 , è stato lanciato Tianwen-1, diventando la prima missione interplanetaria della Cina da portare nello spazio. A partire da settembre del 2020, la missione era in condizioni stabili ed era ancora in rotta verso Marte, dove dovrebbe arrivare entro febbraio 2021.

Sin dal suo inizio alla fine degli anni ’50 e dalla sua riforma all’inizio degli anni ’90, il programma spaziale cinese ha ottenuto risultati davvero impressionanti. Ma, come con altri programmi spaziali, alcune missioni si distinguono per la loro particolare importanza. Per cominciare, c’è il lancio del satellite Dong Fang Hong-I nel 1970, che ha stabilito il record per essere il satellite più pesante lanciato nello spazio. In effetti, la massa di questo satellite era superiore alla massa combinata dei primi satelliti orbitati dai quattro paesi precedenti (Unione Sovietica, Stati Uniti, Regno Unito e Canada).

Anche il lancio del satellite recuperabile FSW-0 n. 1 è stato una pietra miliare importante per il programma spaziale cinese. Con questo satellite, la Cina è diventata il terzo paese al mondo a dimostrare esperienza nella tecnologia di ritorno satellitare. Nella missione sono state inoltre testate tecnologie e processi (come scudi termici e rientro atmosferico) intrinseci allo sviluppo di un veicolo spaziale con equipaggio. La messa in servizio della nave di tracciamento Yuanwang-1 ha anche reso la Cina il quarto paese al mondo ad avere una nave spaziale oceanica in grado di tracciare missili balistici, satelliti e veicoli spaziali. Con il lancio di Shenzhou-5 nel 2003, la Cina è diventata il terzo paese (dopo gli Stati Uniti e l’ex Unione Sovietica) a inviare con successo una persona nello spazio.

Questa è stata seguita dalle missioni Shenzhou 6 e Shenzhou 7 , che sono riuscite a inviare squadre di due e tre nello spazio nel 2005 e 2008. La missione Shenzhou 8 , che era senza equipaggio, ha visto il rendezvous del veicolo spaziale e attraccare con la stazione spaziale Tiangong-1. Conosciuto anche come Tianyan (” Sky Eye” o “The Eye of Heaven” in cinese), questo progetto è finanziato dalla National Development and Reform Commission (NDRC) e gestito dagli Osservatori astronomici nazionali dell’Accademia cinese delle scienze (NAOC).

Il telescopio ha fatto la sua prima scoperta di due nuove pulsar nell’agosto 2017, rilevando due nuove pulsar (PSR J1859-01 e PSR J1931-02) situate rispettivamente a 16.000 e 4.100 anni luce di distanza. A partire da settembre 2018, il telescopio ha scoperto un totale di 44 nuove pulsar. Nel 2016 è stata allestita la missione Shenzhou 11 , durante la quale ha avuto luogo il primo attracco con equipaggio in Cina. Questo consisteva in un equipaggio di tre persone che si incontrò e si trasferì a bordo della stazione spaziale Tiangong-2 e vi trascorse un totale di 30 giorni.

Il programma Chang’e è stato anche un passo molto significativo per la Cina, con molteplici missioni che hanno portato a termine imprese storiche. Con il lancio dell’orbiter Chang’e 1 nel 2007, la Cina è diventata la quinta nazione a orbitare con successo intorno alla Luna e mappare la sua superficie. La sonda spaziale Chang’e 2 è stata anche la prima a viaggiare verso il punto L2 Lagrange direttamente da un’orbita lunare, o da un punto Lagrange Sole-Terra a un asteroide (avvenuta rispettivamente nel 2011 e nel 2012).






La missione Chang’e 4 è la più significativa, tuttavia, essendo la prima missione nella storia a ottenere un atterraggio morbido sul lato più lontano della Luna. La sua esplorazione del bacino del Polo Sud-Aitken è molto importante anche per il numero di agenzie spaziali che intendono costruire lì avamposti con equipaggio nel prossimo decennio.

Il Lunar Micro Ecosystem (LME) è anche il primo esperimento per testare gli effetti della gravità lunare sulle creature viventi. Mentre l’esperimento ha subito una battuta d’arresto dopo che un seme di cotone è germogliato e poi è morto poco dopo, le informazioni raccolte qui dovrebbero informare le future missioni con equipaggio e la creazione di un avamposto permanente in superficie.

L’anno 2020 ha visto due importanti sviluppi nel programma spaziale cinese. Nel luglio del 2020, la prima missione interplanetaria cinese ( Tianwen-1 ) è stata lanciata su Marte. A settembre, il primo aereo spaziale riutilizzabile della Cina è stato lanciato e ha trascorso due giorni nello spazio.

Combinati con la creazione di un programma spaziale con equipaggio, una nuova famiglia di sistemi di lancio pesante, il suo programma di esplorazione lunare e il suo dispiegamento riuscito di due stazioni spaziali, questi ultimi risultati dimostrano quanto sia maturato il programma spaziale cinese negli ultimi decenni.

Oggi, la Cina è considerata la terza potenza spaziale (dietro Russia e Stati Uniti). E nei prossimi anni, la CNSA ha in atto molti piani ambiziosi che sperano di catapultarli nella principale superpotenza spaziale.

Per cominciare, la Cina si sta attualmente preparando a completare la Fase III del programma Chang’e, che terminerà con il Chang’e 5 che condurrà la prima missione di ritorno del campione dalla Luna.

La quarta fase (prevista per il 2023-2027) consisterà in ulteriori ricerche condotte nel bacino del Polo Sud di Aitken e nella costruzione di un avamposto di ricerca.

Per questa fase, la Cina invierà tre missioni lander, orbiter e rover per indagare sulla topografia e le risorse del bacino e ottenere campioni per l’analisi.

Questa fase includerà anche un esperimento di stampa 3D che utilizzerà la regolite lunare per costruire una struttura e un altro esperimento di ecosistema sigillato.

Inoltre, la CNSA intende applicare le lezioni apprese dalle prime due stazioni alla creazione di una grande stazione spaziale modulare (a partire dal 2022). Questa stazione sarà la terza stazione spaziale modulare ad essere costruita in orbita terrestre, dopo Mir (1986-2001) e la Stazione Spaziale Internazionale (1998-oggi).






La stazione spaziale Tiangong-3 sarà composta da tre moduli – il Core Cabin Module (CCM), il Laboratory Cabin Module I (LCM-1) e il Laboratory Cabin Module II (LCM-2) – e sarà fornita da Shenzhou e la navicella spaziale Tianzhou. Nel 2016, durante le sue sessioni parlamentari, il governo cinese ha annunciato che avrebbe montato un programma di telescopi spaziali . L’obiettivo finale è schierare un osservatorio che orbiterà con la stazione spaziale Tiangong-3 e sarà servito da taikonauti e robot.

Secondo le dichiarazioni del vice Zhang Yulin, questo telescopio – noto come Xuntian (“Heavenly Cruiser” in cinese) – avrà una lente di 6 piedi (2 metri) che gli darà un campo di 300 volte quello del telescopio spaziale Hubble, pur mantenendo lo stesso livello di risoluzione dell’immagine.

Questo telescopio dovrebbe aiutare nella ricerca di materia oscura, energia oscura e esopianeti. Da questo punto di vista, è simile ad altri telescopi spaziali di prossima generazione previsti per i prossimi anni, come il James Webb Space Telescope (JWST), il Wide-Field Infrared Space Telescope (WFIRST), la missione Euclid e lo spettro -X-Gamma (Spektr-RG).







A partire dal 2019, la Cina ha iniziato a rivedere gli studi preliminari per una missione di atterraggio sulla luna con equipaggio (che si svolgerà nel 2030) e a collaborare con partner internazionali per costruire un avamposto vicino al polo sud lunare (come il proposto International Moon Village).

Come la maggior parte dei programmi spaziali nazionali, il successo della Cina è stato il risultato della corsa agli armamenti nucleari e della competizione per raggiungere lo spazio che ha caratterizzato l’era del secondo dopoguerra. Dopo aver seguito per alcuni decenni la guida degli Stati Uniti e dell’Unione Sovietica, la Cina ha iniziato a fissare i propri obiettivi con l’intento di diventare una grande potenza spaziale.

Con il “miracolo economico” che ha avuto luogo dall’inizio del secolo, il programma spaziale cinese e la sua presenza nello spazio sono cresciuti notevolmente. Entro il 2020 e il 2030, la Cina spera di condurre missioni di esplorazione con equipaggio sulla Luna e missioni robotiche su Marte. Questo potrebbe essere seguito negli anni 2040 e 2060 con missioni con equipaggio su Marte. Solo il tempo lo dirà. Ma in questo frangente, una cosa rimane chiara. Proprio come i loro predecessori, l’attuale generazione cinese di esploratori spaziali rifiuta di essere lasciata indietro!






 



















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