Gli scienziati non capiscono davvero il cervello femminile

La nostra mancanza di comprensione di base sta avendo un impatto molto reale sulle donne e sulla loro salute

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Una nuova importante revisione esamina ciò che sappiamo (e non sappiamo) sugli aspetti unici del cervello femminile

La mancanza di ricerche specifiche per le donne e perché è un vero problema per la salute delle donne.

La scienza ci dice che i cervelli femminili e maschili sono diversi, ma la ricerca biomedica è in gran parte condotta sui maschi, come se fossero un sostituto neutro per la popolazione umana nel suo insieme.

Il problema è che il cervello femminile può avere risposte neuroimmuni nettamente diverse dai maschi

Ad esempio, su un campione di 10 farmaci ritirati negli Stati Uniti tra il 1997 e il 2001, otto donne sono state colpite gravemente a causa dei diversi impatti dei farmaci sul loro corpo rispetto agli uomini.

E anche se le donne anziane sono più a rischio di soffrire di disturbi cognitivi come l’Alzheimer e la demenza, la stragrande maggioranza della ricerca in questo campo viene svolta sui maschi.

Ora una revisione internazionale completa sulla neuroimmunologia del cervello femminile è stata pubblicata in Brain, Behaviour and Immunity

La professoressa associata Sarah Spencer e coautori degli Stati Uniti e del Regno Unito hanno esaminato ciò che sappiamo sugli aspetti unici del cervello femminile.

“Sebbene sia un campo poco studiato, siamo stati felici di scoprire che sta crescendo, poiché gli scienziati si rendono conto della sua importanza, non solo per la salute femminile ma anche per la salute umana in generale”, afferma Sarah Spencer.

Il cervello femminile resiliente

Il cervello femminile è notevolmente dinamico, risponde in modo univoco all’ambiente della prima infanzia, all’invecchiamento e alle varie fasi della vita nel mezzo. Nella prima infanzia, la risposta immunitaria femminile sembra avere uno speciale effetto protettivo che manca, o almeno molto diverso, nei maschi.

Ad esempio, l’esposizione prenatale al particolato diesel insieme allo stress nei primi anni di vita porta a una risposta infiammatoria elevata nel cervello maschile. Ma nel cervello femminile, lo stesso doppio colpo ha un effetto opposto, portando ad un aumento delle citochine antinfiammatorie.

Spencer dice che questo suggerisce che la risposta del sistema immunitario nel cervello femminile potrebbe effettivamente tamponare contro i successivi effetti comportamentali attivando percorsi anti-infiammatori.

L’infiammazione della prima infanzia è un fattore di rischio per i disturbi dello sviluppo neurologico, come i disturbi dello spettro autistico, la schizofrenia, il disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD) e la sindrome di Tourette. Ma la maggior parte di questi disturbi colpisce le donne a un tasso molto inferiore rispetto ai maschi.

Quindi cosa hanno le ragazze che ai ragazzi manca?

“Se fossimo in grado di individuarlo e comprendere i fattori che contribuiscono alla resilienza femminile agli eventi infiammatori della prima infanzia, sarebbe un importante passo avanti per la prevenzione e il trattamento dei disturbi dello sviluppo neurologico in entrambi i sessi”, afferma Spencer.

Invecchiamento ed effetti negativi

Le donne con lievi deficit cognitivi mostrano un deterioramento delle funzioni cognitive a una velocità doppia rispetto agli uomini. Le donne anziane hanno anche il doppio delle probabilità degli uomini di manifestare disfunzione cognitiva post-operatoria di lunga durata. Hanno riprese peggiori dopo l’ictus rispetto agli uomini e maggiori probabilità di soffrire di ammalarsi di Alzheimer e altre demenze.

Ma sebbene oltre la metà della popolazione che invecchia sia composta da donne, la stragrande maggioranza della ricerca di base su invecchiamento, neuroinfiammazione e declino cognitivo è stata condotta utilizzando solo soggetti maschi.

“Questa attenzione sproporzionata al cervello maschile è ingiustificata e preoccupante perché le donne sono più a rischio di subire disturbi cognitivi e non capiamo davvero perché”, dice Spencer.

“Ci sono prove crescenti che questa vulnerabilità è notevolmente influenzata dai cambiamenti nei livelli degli ormoni steroidei associati all’età avanzata, ma sappiamo poco sui meccanismi alla base di queste differenze di sesso”.

Cicli ormonali e gravidanza

Il cervello femminile è altamente sensibile alle fluttuazioni ormonali durante il ciclo ovarico e nelle fasi di vita della sospensione dell’ormone. Ciò può influire sull’efficacia dei trattamenti.

C’è ancora molto che non capiamo sugli adattamenti neuroimmuni che si verificano in gravidanza, affermano gli autori. Di particolare interesse è la possibilità che questi adattamenti vadano male, predisponendo potenzialmente le donne a disturbi dell’umore postpartum.

“Migliorare la nostra comprensione dell’impatto degli adattamenti neuroimmunologici in gravidanza e nel post-parto sull’umore è fondamentale per le strategie per prevenire e trattare i disturbi dell’umore legati alla gravidanza”, afferma Spencer.

Effetti del cancro femminile sul cervello

Le fasi successive della vita possono anche cambiare il cervello femminile in modi specifici. Con l’avanzare dell’età ha un rischio maggiore di sviluppare malattie dipendenti dagli ormoni sessuali come il cancro, compreso il cancro al seno, il tumore maligno più comune nelle donne.

Nel complesso, gli autori ritengono che vi sia una mancanza di comprensione di come la menopausa e i trattamenti endocrini, chemioterapici e radioterapici a lungo termine possano influenzare il cervello e causare ansia o depressione nei malati di cancro.

Gli ormoni sessuali specifici femminili influenzano lo sviluppo del cancro e le conseguenze cognitive che ne derivano, ma la nostra comprensione di queste interazioni neuroimmuni rimane scarsa.

Anche quando gli scienziati stanno esaminando gli effetti del cancro specifici per le donne sul cervello, i modelli di ricerca non sono perfettamente adatti al lavoro. Ad esempio, la maggior parte dei malati di cancro al seno sono in post-menopausa e di mezza età, mentre la maggior parte del lavoro neurobiologico in questo campo viene eseguita su giovani roditori adulti con ovaie funzionanti.

Ricerca migliore, risultati migliori

Fino a poco tempo fa, c’è stata una cospicua scarsità di ricerche incentrate esclusivamente sulle donne. Ad esempio, con l’eccezione degli argomenti riproduttivi, gli studi per sole donne rappresentavano il 20% o meno degli articoli pubblicati nel 2009.

“Questo approccio alla ricerca ha portato a una limitazione fondamentale nella nostra comprensione del cervello femminile, con problemi di salute e conseguenze economiche”, afferma la dottoressa Spencer.

Man mano che la nostra comprensione della psiconeuroimmunologia femminile progredisce, anche la nostra capacità di:
  • adattare i sistemi di somministrazione dei farmaci per soddisfare le fluttuazioni mensili e anche circadiane degli ormoni sessuali;
  • prevenire il parto prematuro migliorando strategicamente le risposte neuroimmuni adattive di una donna alla gravidanza;
  • identificare e imitare il modo in cui le femmine sono relativamente protette dalle sfide della prima infanzia.

Mentre gli autori riconoscono che lo studio del cervello femminile può porre alcune sfide aggiuntive ai ricercatori, in particolare quelle associate ai cicli ormonali e alla variabilità comportamentale, sostengono che questi non sono insormontabili.

“Comprendere qualcosa di dinamico, vulnerabile e resiliente come il cervello femminile rappresenta una delle prossime grandi frontiere per la scienza.”

La professoressa associata Sarah Spencer è una ricercatrice leader nel gruppo Neurodevelopment in Health and Disease presso RMIT, che si occupa di stress e programmazione perinatale della malattia.

Il suo lavoro riunisce stress, neuroinfiammazione e fisiologia dello sviluppo con un focus sullo studio degli effetti delle manipolazioni dietetiche della prima infanzia sullo stress e sul metabolismo nell’animale adulto.