La storia dell’armonica inizia con l’imperatore cinese Nyn-Kwya, che nel 3000 a.C. inventò uno strumento ad ancia libera chiamato, considerato il precursore dell’armonica moderna.

Lo sheng fu poi portato in Europa nell’ XVIII secolo da viaggiatori e commercianti, dove l’idea del principio dell’ancia libera fu utilizzata nella creazione dell’organo ad ancia, della fisarmonica, della fisarmonica, del sassofono e dell’armonica.

sheng
Sheng
Ma la maggior parte degli storici odierni afferma che il precursore più immediato dell’armonica fu inventato dal medico e fisico olandese Christian Gottlieb Kratzenstein, che nel 1780 usò l’ancia libera per creare un dispositivo inteso ad approssimare il linguaggio umano, per comprendere meglio i meccanismi della voce. 

Nel corso del secolo successivo, inventori più attenti alla musica ridussero le dimensioni del dispositivo di Kratzenstein, chiamando le loro varie creazioni un terpodiano o un harmonium. L’ “armonica a bocca” tascabile arrivò negli anni ’20 dell’Ottocento e si diffuse in tutta Europa, e poi negli Stati Uniti.

L’armonica moderna è stata inventata nel 1821 da un orologiaio tedesco di nome Christian Bushman, che ha messo insieme quindici canne per creare uno strano piccolo strumento. Inizialmente, le armoniche erano prodotte dagli orologiai come attività secondaria, ma nel 1857 Matthias Hohner decise di produrle su larga scala e andò in produzione in Germania.

Il venditore di orologi tedesco Matthias Hohner fondò la sua azienda omonima nel 1857 e trovò un enorme mercato in America, vendendo armoniche agli immigrati tedeschi che si spaziavano nel sud. L’azienda rimane il marchio leader di armoniche fino ad oggi.

“Due delle mie cose preferite sono stare seduto in veranda a fumare la pipa e suonare la mia armonica Hohner.” – Abraham Lincoln

Matthias Hohner non è stato il primo a produrre armoniche. Non era nemmeno un bravo armonicista. Come spesso accade, era semplicemente un grande uomo d’affari al posto giusto al momento giusto. Iniziò la sua attività nel 1857. Acquistò rapidamente tutti i suoi concorrenti e iniziò ad esportare le prime armoniche Hohner negli Stati Uniti nel 1862.

All’inizio del secolo la sua azienda produceva oltre 4 milioni di armoniche ogni anno e dava lavoro a più di 1.000 lavoratori. Il successo di Hohner ha reso l’armonica molto più popolare e prontamente disponibile per un nuovo pubblico. Inoltre, Hohner apportò miglioramenti allo strumento, cruciali per l’uso dell’armonica in molti generi musicali.

Nel 1896, introdusse l’armonica classica della Marine Band. È tuttora lo strumento per suonare il blues e la musica country. Nel 1910, Hohner inventò l’armonica cromatica con un pulsante sul lato che consentiva al musicista di eseguire la musica di tutti i tasti su uno strumento.

Dopo che Matthias Hohner ha prodotto in massa le sue armoniche, si sono diffuse in tutta la Germania e con l’emigrazione di massa dei tedeschi alla fine del 1800, in tutto il mondo. Al tempo della guerra civile americana, l’armonica era ben consolidata negli Stati Uniti e molti soldati di entrambe le parti la suonavano.

Hohner Armonica A Bocca
Hohner Armonica A Bocca
Erano economiche, facili da imparare a suonare e sul campo entravano in tasca molto meglio di una chitarra o di un pianoforte.

All’inizio, il repertorio in questo paese per l’armonica consisteva in canti popolari, melodie per violino, marce, inni e simili, ma da qualche parte lungo la strada, fu ripreso dall’uomo di colore e il suo potenziale come strumento blues venne alla luce.

Dopo la seconda guerra mondiale, ci fu un grande spostamento della popolazione nera dal sud rurale al nord urbano, in particolare Chicago. A partire dalla fine degli anni ’30 c’erano quattro giganti dell’armonica blues che registravano e suonavano a Chicago:

  • Sonny Boy Williamson;
  • Big Walter Horton;
  • Rice Miller;
  • Little Water Jacobs.

Insieme, questi uomini hanno creato il suono dell’armonica blues in stile Chicago con i suoi vari stati d’animo e voci. Spaziavano da urla e urla inquietanti, a sussurri e sospiri. Era un suono avvincente che attirava gli ascoltatori.

L’avvento del rock and roll a metà degli anni Cinquanta ha dato agli stessi bluesman il blues.

Le vendite di dischi blues diminuirono e molti artisti cercarono un altro lavoro. Nel frattempo, il blues veniva scoperto in Europa, in particolare in Inghilterra, dove giovani chitarristi con nomi come Eric Clapton, Jeff Beck e Jimmy Page avevano dei buchi nei loro dischi per capire i riff di BB King e altri chitarristi blues neri americani.

L’invasione rock britannica basata sul blues della fine degli anni ’60 rese popolare il blues. Ma ora, il pubblico era giovane e bianco piuttosto che nero, che, a quel punto, era passato all’R&B, al soul e al jazz. Sfortunatamente, i creatori (neri) di questo stile non hanno avuto alcun merito fino al 1964.


Fu allora che i Rolling Stones apparvero nello show televisivo Shindig insieme alla leggenda del blues Howlin ‘Wolf. Gli Stones portarono Wolf nello show rifiutandosi di suonare senza di lui.

Mick Jagger, John Lennon, Neil Young, Bob Dylan e altri famosi musicisti degli anni ’60 hanno contribuito a renderla non solo uno strumento blues, ma anche rock and roll. Nel corso della sua storia, la maggior parte dei grandi suonatori di armonica sono venuti dagli Stati Uniti.

Matthias Hohner armonica echo
Matthias Hohner armonica echo
Secondo Harmonicas, Harps and Heavy Breathers: The Evolution of the People’s Instrument di Kim Field, “l’età d’oro dell’armonica a bocca” arrivò tra le due guerre mondiali, quando i vaudevilliani andarono in tournée con le arpe a bocca e i western di Hollywood li misero tra le labbra di affascinanti cowboy.

Nel 1944, un ex marine di Chicago, Jerry Murad, formò un trio di armonicisti armonici in smoking e cravatte chiamati Harmonicats; la loro formula stravagante per reinterpretare le canzoni pop ha dato i suoi frutti con il milione di venditori “Peg O ‘My Heart” nel 1947.

Non molto tempo dopo, Sonny Boy Williamson II e Little Walter stavano sperimentando una tecnica wow-wow-wow, il cuore del ribollire Chicago blues. Ognuna di queste tendenze ha influenzato i musicisti folk, rock e soul, daDa Bob Dylan a Stevie Wonder a John Popper dei Blues Traveller.

“È intuitiva, facile ed economica”, afferma Morgan Franke, dirigente marketing di Hohner e produttore del documentario sull’armonica In the Reeds.

Il suono senza tempo dell’armonica continua ad essere urgente come la sirena di un’ambulanza o rilassante come un falò sotto le stelle. Nel 2020, la superstar della musica dance elettronica Diplo ha utilizzato un riff di armonica come colonna portante della sua hit “Do Si Do”.

Taylor Swift ha utilizzato lo strumento per incanalare una lamentela in stile Dylan con la sua “Betty” all’Academy of Country.

Hohner e altri marchi hanno subito un duro colpo durante la pandemia, poiché i clienti evitavano i negozi al dettaglio – le vendite sono diminuite del 25 percento – ma l’armonica continua a incantare.