Billie Holiday: come la star venne devastata dal governo US a causa di “Strange Fruit”

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Nel 1939, Billie Holiday prese l’ascensore di servizio in un hotel nel centro di Manhattan per cantare sul palco.

Alla star non era permesso entrare dall’entrata principale dell’hotel perché era nera. Non sapeva che questo era solo l’inizio dei problemi che l’avrebbero seguita quella notte.

Holiday rimase fedele alla sua scaletta, incluso il canto di “Strange Fruit”, una canzone inquietante e emozionante contro il linciaggio con testi come “Gli alberi del sud portano strani frutti / Sangue sulle foglie e sangue alla radice / Corpi neri che oscillano nella brezza meridionale / Strani frutti appesi dai pioppi”.

 

Il suo modo autodefinito di essere in grado di “cantare come uno strumento” ha reso la performance particolarmente efficace.

Quella notte Holiday ricevette un avvertimento dal Federal Bureau of Narcotics (FBN), un’agenzia governativa che durò dal 1930 al 1968: non avrebbe mai più cantato quella canzone.

Il legame tra la canzone e l’agenzia antidroga può sembrare sconnessa, tranne per il fatto che il commissario dell’FBN Harry Anslinger ne tracciò una correlazione diretta.

“Per Harry Anslinger, Billie Holiday era come il simbolo di tutto ciò di cui l’America doveva aver paura”, ha detto a WNYC Johann Hari, autore del libro Chasing the Scream: “The First and Last Days of the War on Drugs.”

“Aveva una dipendenza dall’eroina perché da bambina fu ripetutamente stuprata. Cercò di metabolizzare il dolore drogandosi. Inoltre, resisteva alla supremazia bianca col suo spirito ribelle. E quando insistitette per i diritti di cittadina americana a cantare “Strange Fruit”, Anslinger decide di distruggerla”.

Anslinger era ampiamente conosciuto come un “razzista estremo negli anni ’20”

Quando Anslinger assunse per la prima volta il ruolo nella nuova agenzia che faceva parte del Dipartimento del Tesoro, era determinato a sradicare tutte le droghe, ovunque.

In precedenza aveva fatto parte del Dipartimento del Proibizionismo, ma da quando il divieto fu abolito, era più determinato che mai a prendere una posizione rigorosa sulle droghe.

Tra le sue strategie c’era la convinzione che la musica jazz fosse parte del problema.

“Sembrava la giungla nel cuore della notte”, disse in un memo scritto, mentre in un altro che “i riti indecenti incredibilmente antichi delle Indie Orientali sono risorti” e che le canzoni “puzzano di sporcizia”.

I suoi agenti gli riferirono che “molti tra i jazzisti pensavano di suonare magnificamente sotto l’influenza della marijuana, ma in realtà erano irrimediabilmente confusi e suonavano in modo orribile”.

Quindi la natura controversa di “Strange Fruit” nel panorama musicale dell’epoca gli diede la scusa di cui aveva bisogno per andare dietro a Holiday. “Questo non era un periodo in cui c’erano canzoni pop politiche”, ha detto Hari.

“E avere una donna afroamericana in piedi di fronte a un pubblico bianco che cantava una canzone contro la supremazia bianca e la sua violenza è stato visceralmente scioccante in quel momento”.

A causa delle note dipendenze di Holiday con l’alcol e la tossicodipendenza con l’eroina, nel corso degli anni, Anslinger si concentrò per rovinarla.

Anslinger ha inviato agenti sotto copertura dopo le vacanze

Nonostante il fatto che ad Anslinger non piacesse assumere agenti neri, ha incaricato Jimmy Fletcher di investigare su Holiday dal momento che era di base ad Harlem e voleva che il suo agente fosse in grado di mimetizzarsi.

Fletcher presto frequentò il quartiere di Holiday e la vide in prima persona bere e sniffare cocaina, ma anche Billie Holiday lo notò e iniziò a piacergli.

Fletcher addirittura si innamorò di lei, furono persino visti ballare insieme al Club Ebony.

“Ho avuto così tante conversazioni ravvicinate con lei, su così tante cose”, ha detto in seguito Fletcher, secondo Hari, che l’agente si è innamorò di Holiday. “Era il tipo che avrebbe reso chiunque comprensivo perché era una tipa amorevole”.