Alieni: Cosa abbiamo imparato nel 2020

Potrebbero esserci 36 civiltà di alieni che condividono la nostra galassia. In un anno di misteriosi monoliti apparsi letteralmente dal nulla

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In un anno in cui misteriosi monoliti apparvero letteralmente dal nulla, penseresti che la prima vera scoperta di vita aliena sarebbe stata a un tiro di schioppo.

Il 2020 non ha portato nessun piccolo uomo verde, ma ha avvicinato gli astronomi alla ricerca della vita extraterrestre come mai prima d’ora. Dalle molecole organiche che spuntano intorno al sistema solare a segnali radio misteriosi ricondotti alla loro fonte, ecco alcune delle più grandi scoperte dell’anno su dove gli alieni potrebbero essere nascosti nell’universo.
Alieni: Cosa abbiamo imparato sugli nel 2020
Alieni: Cosa abbiamo imparato sugli nel 2020

Potrebbe esserci vita aliena tra le nuvole di Venere
A settembre, Venere è diventata il pianeta più popolare sulla Terra. Gli scienziati hanno scoperto possibili tracce della molecola fosfina nell’atmosfera del pianeta. Sulla Terra, la fosfina (un atomo di fosforo e tre di idrogeno) è per lo più associata a batteri che non respirano ossigeno, così come ad alcune attività umane.

La molecola è prodotta naturalmente dai giganti gassosi Non c’è una buona ragione per cui dovrebbe trovarsi sul mondo caldo e infernale di Venere, hanno concluso i ricercatori – a meno che, forse, non ci sia una sorta di vita che la respira nelle misteriose nuvole del pianeta?
Per quanto emozionante, la scoperta della fosfina è stata accolta con un forte scetticismo dalla comunità scientifica. Per cominciare, non è nemmeno chiaro che i ricercatori abbiano rilevato la fosfina. Le loro osservazioni contenevano così rumore che qualcosa che imitava la firma chimica della fosfina sarebbe potuto apparire per caso. 
E anche se la lettura fosse accurata, la fosfina potrebbe essere creata molto facilmente in modo totalmente casuale attraverso una serie di processi geologici che non coinvolgono affatto la vita, ha detto Lee Cronin, un chimico dell’Università di Glasgow nel Regno Unito. I processi che modellano la superficie rovente e il cielo di Venere sono in gran parte un mistero.  Una traccia di una molecola inspiegabile non è abbastanza per confermare che la vita aliena esiste lì.




Ci sono 36 pianeti nella Via Lattea che potrebbero ospitare una vita di intelligenza simile a quella sulla Terra e più di 1.000 stelle aliene potrebbero osservarci

Come sono arrivati ​​i ricercatori a quel numero? Dando una nuova pugnalata a un enigma di caccia agli alieni vecchio di decenni noto come equazione di Drake. Prende il nome dall’astronomo Frank Drake, che ha debuttato l’equazione nel 1961. La maggior parte di queste variabili è ancora sconosciuta, ma gli autori del nuovo studio hanno cercato di risolverle con le informazioni più aggiornate disponibili sulla formazione stellare e sugli esopianeti. Ma anche se i ricercatori individuassero tutte quelle variabili sconosciute, ci vorrà ancora un po’ prima di incontrare uno dei nostri vicini dell’intelligence. Ipotizzando una distribuzione uniforme delle civiltà in tutta la galassia, la più vicina è a 17.000 anni luce dalla Terra.

Quattro mondi offrono le migliori promesse

Nel nostro sistema solare, quattro mondi sembrano avere le cose giuste per la possibilità di vita. Il primo è Marte, uno dei mondi più simili alla Terra nel nostro sistema solare. All’inizio di quest’anno, un grande lago è stato rilevato sotto la calotta polare meridionale, dando nuova speranza che piccoli microbi potessero essere presenti lì.




Gli altri tre candidati sono tutte lune: la luna di Giove Europa e le lune di Saturno Encelado e Titano. Come Marte, Europa mantiene la promessa dell’acqua. La sua superficie è una vasta distesa di ghiaccio, che può nascondere un gigantesco oceano globale profondo più di 100 chilometri. Anche Encelado è un mondo ghiacciato che potrebbe trattenere l’acqua liquida in profondità sotto la sua superficie. Recentemente, sono stati avvistati giganteschi geyser che spruzzavano acqua, granelli di particelle rocciose e alcune molecole organiche dalla luna e nello spazio. Titano, nel frattempo, è l’unica luna nel nostro sistema solare con un’atmosfera sostanziale, che è ricca di azoto, un importante elemento costitutivo delle proteine ​​in tutte le forme di vita conosciute.




Mentre andiamo a caccia mondi alieni, anche gli alieni ci stanno cercando?

Questa è la domanda che ha motivato uno studio del 20 ottobre sulla rivista Monthly Avvisi della Royal Astronomical Society, in cui gli astronomi hanno calcolato il numero di sistemi stellari alieni che hanno una linea di vista diretta sulla Terra – e quindi potrebbero osservarci in questo momento.




Hanno calcolato che circa 1.000 sistemi stellari entro circa 300 anni luce dalla Terra potrebbero vedere in modo fattibile il nostro pianeta mentre passa tra la loro posizione e il sole terrestre. Quegli alieni che osservano il cielo vedrebbero il nostro sole attenuarsi al passaggio della Terra, proprio come gli esseri umani hanno rilevato migliaia di esopianeti osservando le stelle che si oscurano improvvisamente nel cielo notturno. Inoltre, se quegli astronomi alieni avessero una tecnologia simile alla nostra, potrebbero persino rilevare tracce di metano e ossigeno nell’atmosfera terrestre, che sarebbero potenziali segni di vita, hanno osservato i ricercatori.




Gli alieni non sono responsabili degli FRB

Le raffiche radio veloci (FRB) sono impulsi di luce radio di millisecondi che attraversano lo spazio migliaia di volte al giorno. Fino a poco tempo nessuno aveva idea di cosa fossero. Potrebbero essere alieni a far pulsare i getti sulla loro astronave iperveloce? L’idea aveva attraversato almeno la mente di un astronomo . Ma nel bene o nel male, quell’idea potrebbe essere morta dopo che gli astronomi hanno rintracciato con successo un FRB a una fonte nota nella Via Lattea per la prima volta in assoluto.

La fonte, si scopre, era una magnetar: il cadavere in rapida rotazione e altamente magnetizzato di una stella morta da tempo. Per migliaia di anni dopo la loro formazione, questi oggetti temperamentali attraversano periodi di attività violenta, irradiando potenti impulsi di raggi X e radiazioni gamma nell’universo che li circonda a intervalli apparentemente casuali. Mentre gli astronomi stavano guardando uno di questi scoppi, hanno anche catturato un FRB che irradiava dalla stella morta. Forse non tutti gli FRB nell’universo provengono da magnetar, ma questa scoperta fa molto per risolvere un mistero del cosmo vecchio di dieci anni.

Le nane bianche possono essere roccaforti aliene

Tra circa 4 miliardi di anni, il sole della Terra si gonfierà in una gigante rossa, quindi collasserà in una piccola nana bianca fumante. Questo destino è inevitabile e le probabilità che l’umanità fugga verso un altro sistema stellare sono quasi impossibili. Forse, se siamo ancora in giro in quel momento, potremmo trovare un modo per sfruttare la luce fioca della nostra stella morta e continuare a viaggiare come civiltà. E forse, suggerisce un documento pubblicato all’inizio di quest’anno nel database di prestampa arXiv, altre civiltà aliene stanno già facendo lo stesso.




Le nane bianche sono state in gran parte ignorate nella ricerca di intelligenza extraterrestre (SETI), affermano gli autori dell’articolo, poiché è improbabile che una stella morta possa ospitare una fiorente civiltà. Ma le nane bianche a volte hanno pianeti nella loro orbita e una civiltà molto avanzata potrebbe essere in grado di far funzionare il loro minuscolo sole per loro, anche dopo la morte. Gli astronomi quindi non dovrebbero tagliare le nane bianche dalle loro equazioni SETI, scrivono gli autori; anzi, forse dovremmo prima guardare a loro.

Gli alieni potrebbero non respirare ossigeno

Un altro obiettivo sottovalutato nella ricerca della vita aliena: i pianeti privi di ossigeno. Sebbene sia stato a lungo ritenuto che la vita aliena abbia bisogno di aria per respirare. Uno studio pubblicato il 4 maggio sulla rivista Nature Astronomy sostiene che forse “aria” e “ossigeno” non sono sempre sinonimi. L’idrogeno e l’elio sono elementi molto più comuni nel nostro universo (l’atmosfera di Giove è composta per il 90% da idrogeno, per esempio). Quindi cosa succederebbe se una specie aliena si evolvesse per respirare quella roba invece?

Si scopre che potrebbe essere possibile. Gli autori dello studio hanno esposto un tipo di batterio che non respira ossigeno chiamato E. coli a due diverse “atmosfere” fabbricate all’interno di alcune provette. Una serie di boccette era idrogeno puro, l’altra elio puro. Hanno scoperto che i batteri erano in grado di sopravvivere in entrambe le condizioni, sebbene la loro crescita fosse stentata. Questo esperimento “apre la possibilità per uno spettro molto più ampio di habitat per la vita su diversi mondi abitabili”, ha scritto nell’articolo l’autore dello studio Sara Seager, scienziata planetaria del MIT.




Gli alieni non hanno costruito ‘Oumuamua

La strana roccia a forma di sigaro chiamata ‘Oumuamua ha lasciato perplessi gli scienziati da quando è stata avvistata per la prima volta nel nostro sistema solare nell’ottobre 2017. L’oggetto stava viaggiando troppo velocemente per aver avuto origine nel nostro sistema solare e sembrava che stesse accelerando senza una buona ragione. Alcuni astronomi – in particolare l’astrofisico Avi Loeb dell’Università di Harvard – hanno affermato che potrebbe essere un’astronave aliena, alimentata da una vela sottilissima. Quella teoria ha incontrato un continuo scetticismo quest’anno, tuttavia, grazie a diversi studi che descrivono le potenziali origini naturali dell’oggetto.

‘Oumuamua non è fatto di ghiaccio molecolare di idrogeno

Una delle teorie principali: “Oumuamua è un “iceberg dell’idrogeno”- essenzialmente, un solido pezzo di idrogeno gassoso che si è allontanato dalla sua stella locale e si è addentrato nel cuore ghiacciato di una gigantesca nube molecolare. Dopo aver lasciato il nucleo della nuvola, è stato battuto dalle radiazioni e modellato in una forma allungata. Una volta entrato nel nostro sistema solare, l’idrogeno ha iniziato a ribollire dalla roccia ghiacciata, facendola accelerare senza lasciare una traccia visibile di gas. Tuttavia, Loeb crede che gli alieni siano la spiegazione più probabile.