La ricerca del dottor Watkins è stata pubblicata sulla rivista Ear and Hearing il mese di ottobre 2020. L’ingegnere biomedico dell’Università di Sydney, che ha egli stesso impianti cocleari, ha messo a punto un algoritmo che fornisce un modo più semplice per testare nuove idee, quindi è più facile adattarle alla capacità di un individuo di sentire rumori diversi.

Greg Watkins, un ex ingegnere elettrico, ha notato per la prima volta perdite del suo udito circa 15 anni fa. Ha utilizzato apparecchi acustici, ma il suo udito continuava a diminuire fino a diventare profondamente sordo. “Accanto a un motore a reazione, il mondo era un luogo silenzioso”, dice il dottor Watkins. La sua perdita dell’udito lo ha spinto a tornare all’università e studiare ingegneria biomedica, e ha finito per fare un dottorato in impianti cocleari.

Mentre gli apparecchi acustici amplificano più o meno i suoni intorno a te, gli impianti cocleari funzionano stimolando direttamente il nervo nell’orecchio interno con impulsi elettrici in un modo che imita la stimolazione che di solito otteniamo dai suoni.

Una parte dell’impianto si trova dietro l’orecchio, dove raccoglie il suono e lo converte in schemi di stimolazione nervosa, e un’altra è impiantata sotto la pelle dietro l’orecchio e ha elettrodi che si infilano nella coclea nell’orecchio interno. Il dottor Watkins ha subito un intervento chirurgico al giorno per inserire l’impianto, quindi quattro settimane dopo è tornato nell’ufficio dell’audiologo per il “giorno dell’accensione”.

“Alla fine accendono i microfoni e senti il ​​mondo intorno a te, ma non è il mondo che conoscevi. I suoni sono molto diversi e devi imparare a sentire di nuovo, ma sentire tutto è stato fantastico.”

I volontari con impianti cocleari devono trascorrere ore in stanze silenziose ascoltando frasi registrate e ripetendole. Quindi i ricercatori assegnano un punteggio a questi risultati e li utilizzano per trarre conclusioni su ciò che funziona e cosa non funziona. Il dottor Watkins è stato uno di questi volontari. “Questo approccio funziona, ma richiede tempo. È davvero stancante. L’ho fatto da solo. E come destinatario, è davvero un lavoro duro”, dice.

Lui ei suoi collaboratori dell’Università di Sydney e Cochlear hanno escogitato un algoritmo per aiutare a prevedere i risultati di questi test per persone diverse. Il loro strumento software può essere utilizzato dai ricercatori per restringere gli approcci che vale la pena perseguire, riducendo potenzialmente il numero di ore per cui sono necessari volontari umani.

“Se fossimo in grado di prevedere quanto bene qualcuno ascolterebbe con un particolare approccio all’elaborazione del suono, allora saremmo in grado di vedere quanto bene le nuove idee potrebbero funzionare per quella persona. Se prendiamo i risultati del test per un ricevente di impianto cocleare in una condizione [di rumore], siamo in grado di prevedere quanto bene saranno in grado di comprendere il parlato in una serie di altre condizioni”, dice il dottor Watkins.“.

“Sappiamo che persone diverse hanno capacità diverse di sentire nel rumore, e questo non è sempre prevedibile, quindi se ci fosse un algoritmo che potrebbe essere adattato alla capacità di un individuo di sentire il rumore, allora questo potrebbe presumibilmente aiutarlo a sentire meglio in una vasta gamma di ambienti “, afferma.

Sebbene lo strumento del dottor Watkins sia progettato per i ricercatori, porterà a una gamma più ampia di opzioni quando si tratta di configurare un impianto cocleare per un destinatario.