La scienza… dei gatti nelle scatole!

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È risaputo che se una scatola vuota di qualsiasi dimensione viene lasciata incustodita e un gatto la trova, quel gatto si siederà all’interno!

Gatti piccoli in scatole grandi, gatti grandi in scatole minuscole, non importa. “Se mi va”, dice il gatto nel suo piccolo cervello di gatto, “mi siedo”.

Chiunque viva con un gatto lo ha visto accadere. E non deve nemmeno essere una scatola; si scopre che qualsiasi posto andrà bene. Un pezzo di carta, un laptop, qualsiasi cosa rettangolare o quadrata sembra accendere quell’istinto da box-sitting nei gatti di casa.

Nel 2017, l’hashtag di Twitter #CatSquare ha evidenziato questa stranezza del gatto. Il semplice nastro adesivo di un quadrato vuoto sul pavimento era sufficiente per attirare un gatto a sedersi o sdraiarsi al suo interno.

La scienza... dei gatti nelle scatole!
La scienza… dei gatti nelle scatole!

Un paio di anni dopo, questo hashtag avrebbe aiutato la ricercatrice di psicologia animale Gabriella Smith dell’Hunter College, City University di New York, a costruire un esperimento per valutare la cognizione del gatto.

Nell’aprile 2021, la sua ricerca, intitolata ” If I Fits, I Sits : A Citizen Science Investigation Into Illusory Contour Susceptibility in Domestic Cats”, è stata pubblicata su Applied Animal Behavior Science.



La scatola deve essere reale?

Smith aveva visto #CatSquare su Twitter e sapeva che i gatti si sarebbero seduti all’interno di un quadrato 2D fatto di nastro, non solo all’interno di una scatola 3D.

“Quando chiediamo: ‘Cosa vede questo animale?’ la gente pensa di usare i cani perché sono così facilmente addestrabili”, ha pensato Smith. “Ma i gatti sono il candidato perfetto perché sappiamo già che siederanno in un quadrato 2D”. ù

Non solo i gatti non devono essere addestrati per farlo, non devono nemmeno entrare in laboratorio per farlo. I proprietari di gatti (o come li chiamano i gatti, i domestici) potrebbero facilmente fissare delle forme sul pavimento e registrare le reazioni dei loro gatti.

Nasce così il primo esperimento sulla cognizione del gatto che utilizza i cittadini scienziati.

E quale momento migliore se non durante la pandemia di COVID-19? Smith ha lanciato la richiesta di volontari (via Twitter, ovviamente) nel giugno 2020.

La scienza... dei gatti nelle scatole!
La scienza… dei gatti nelle scatole!

Gran parte del mondo era in una certa misura in isolamento e i proprietari di gatti stavano cercando qualcosa, qualsiasi cosa, da fare nelle loro case. Inoltre, osserva Smith, “I gatti si comportano meglio a casa. In laboratorio, non si comporteranno in modo naturale”.

L’esperimento per scoprirlo

Ha progettato l’esperimento in modo che gli umani potessero raccogliere dati sui gatti in sei giorni. Ai partecipanti sono stati dati modelli da stampare: un quadrato da incollare sul pavimento e una serie di “Pac-Man”, come li chiama Smith, che potrebbero creare un quadrato illusorio.

Ufficialmente, questo è chiamato “quadrato Kanisza”, il che significa che pezzi di un’immagine costruiscono un’immagine completa nel nostro cervello. La nostra mente vede un’immagine, in questo caso di un quadrato, nello spazio negativo.

Smith è entrato nell’esperimento con aspettative basse e una mente aperta. Era davvero curiosa di conoscere la risposta alla sua domanda:

I gatti si siederanno in una piazza che in realtà non c’è?

Non aveva idee preconcette su ciò che i gatti avrebbero potuto scegliere di fare. Dice che è stato utile nella progettazione dell’esperimento, poiché i suoi pregiudizi per una forma o per l’altra non erano in gioco.



“Sono stato fortunato ad avere dei partecipanti, visto come sono i gatti”.

I risultati

Ha raccolto dati durante l’estate del 2020, con gli umani partecipanti che hanno inviato video di cinque minuti delle forme sul pavimento. Se il gatto ha posizionato il suo corpo all’interno di una qualsiasi delle forme per almeno 30 secondi, è stato considerato un punto dati. Certo, i gatti sono gatti.

“Ho visto molti video vuoti”, dice Smith. A volte il gatto passeggiava nel video senza sedersi affatto.

Smith ha reclutato 500 partecipanti e 30 sono stati in grado di completare l’intera sequenza di test di sei giorni

Di questi, nove gatti hanno scelto almeno una delle forme sedendosi al suo interno – con tutti e quattro i piedi – per almeno tre secondi. Sebbene il set di dati sia piccolo, i gatti hanno effettivamente scelto l’illusione del quadrato di Kanisza tutte le volte che hanno scelto il quadrato completo registrato sul pavimento.

Hanno scelto entrambi più spesso della non-forma fatta dai Pac-Man rivolti l’uno verso l’altro.

Sebbene questa fosse la prima volta che Smith utilizzava i cittadini scienziati per raccogliere dati, da allora è stata coinvolta in un’altra mezza dozzina di studi scientifici sui cittadini con i cani nell’Animal Behavior and Conservation Program presso l’Hunter College.

Nota che non è necessario avere l’animale più intelligente del mondo per partecipare a progetti come questo. “Tutto quello che devi fare è seguire le istruzioni.” Quindi lascia che il tuo animale domestico faccia le sue cose. O no. Sono tutti dati. Scienza!

Questa ricerca offre nuove informazioni sulla cognizione e la psicologia degli animali.

Ora sappiamo che i gatti possono unire i punti e vedere un quadrato che non c’è. È anche un trampolino di lancio per ulteriori potenziali ricerche.

“Vediamo video di zoo di grandi felini seduti in scatole, il che ha senso perché è sicuro come una grotta o una tana”, afferma Smith.

Ma… un gatto selvatico siederebbe all’interno del contorno di un quadrato? O una piazza Kanisza che non è affatto una piazza?

Questa è la parte divertente della scienza: fare domande e ideare modi per imparare le risposte e poi lasciare che queste risposte ispirino nuove domande.