Preservativi Durex: il loro inventore adolescente è stato dimenticato dalla storia

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Ogni minuto vengono venduti circa 975 preservativi Durex. Si prevede che mercato globale dei preservativi crescerà fino a superare gli 11 miliardi di dollari entro il 2023 e Durex si trova nella posizione privilegiata di essere il marchio più popolare al mondo. Eppure, fino a poco tempo fa, il giovane che ha inventato il preservativo prodotto in serie da Durex era stato dimenticato, anche dal produttore stesso.

Le origini di Durex risalgono alla London Rubber Company, che iniziò a commerciare nel 1915 e si specializzò nell’importazione di preservativi moderni e usa e getta per la rivendita in Gran Bretagna. Nel 1932 l’azienda subì un cambiamento rivoluzionario dalla vendita all’ingrosso alla fabbricazione, quando iniziò a produrre internamente con il marchio Durex. Verso la metà degli anni ’40, la London Rubber aveva la più grande capacità di produzione in Gran Bretagna e, a metà degli anni ’60, nel mondo .

In qualità di storico sociale con un interesse per le imprese, sono stato incuriosito da London Rubber da quando un amico ha indicato l’allora fabbrica abbandonata a Chingford alla fine degli anni ’90, dopo che la produzione è stata spostata in Asia. Sono rimasto affascinato dall’idea che migliaia di normali londinesi si guadagnassero da vivere con i preservativi e ho iniziato a fare ricerche sull’argomento per il mio dottorato di ricerca. Trasformare questo lavoro in un libro mi ha dato l’opportunità di approfondire la mia ricerca.

L’unica domanda a cui volevo davvero rispondere era chi ha inventato i preservativi Durex. Sono stati a lungo attribuiti a un uomo di nome Lionel Alfred Jackson, un immigrato ebreo-russo di terza generazione che ha fondato la London Rubber nel 1915. Fu Jackson che, nel 1929, brevettò il marchio Durex (che sta per “Durability, Reliability, and Excellence “). Ma sicuramente c’era di più in questa storia?

Il mio stile di ricerca prevede l’esame minuzioso dei documenti. Ma poiché nessun archivio aziendale per London Rubber è disponibile per i ricercatori, la mia indagine ha coinvolto un lavoro investigativo forense, con scoperte che spesso derivano da intuizioni.

Il nome memorabile “Lucian Landau” era apparso in una corrispondenza tra la London Rubber e la Family Planning Association (tenutasi alla Wellcome Collection ) e sui brevetti. Ma Landau non era menzionato nei pochi documenti ufficiali archiviati al Vestry House Museum , o nella rivista aziendale London Image, che mi erano stati forniti dall’ex dipendente della London Rubber Angela Wagstaff. Questo ha suscitato il mio interesse: Landau doveva essere una persona importante se era sui brevetti.

Ho controllato la British Library nella remota possibilità che contenesse qualche riferimento a Landau ed ero entusiasta di trovare una rara copia della sua autobiografia auto-pubblicata. Incredibilmente, Landau aveva scritto la storia del suo coinvolgimento con la London Rubber. Sono stato in grado di triangolare il suo account con il resto delle mie prove e i pezzi sono andati a posto.

Lucian Landau, l’inventore dei preservativi Durex, all’ingresso della British Latex Products, 1932. © Vestry House Museum e London Borough of Waltham Forest , Autore fornito
Quello che ho scoperto è stato che mentre Jackson ha inventato il modello di business per la fornitura di preservativi, la tecnologia alla base di Durex è stata inventata da Landau, un adolescente polacco che vive ad Highbury e studia tecnologia della gomma presso l’ex Politecnico del Nord (ora London Metropolitan University).

La sua storia è affascinante: Landau aveva lasciato London Rubber sotto una nuvola nel 1953 ed era stata cancellata dalla storia ufficiale dell’azienda. Ha quindi costruito una nuova vita per se stesso come investigatore medium e psichico . Fino ad ora, la centralità di Landau per il preservativo moderno non è stata riconosciuta. Ma se Landau era così importante per la London Rubber, come è stato cancellato dalla storia dei preservativi Durex?

Nato a Varsavia, in Polonia, nel 1912, Landau fu mandato a Londra per studiare tecnologia della gomma dalla sua famiglia, piccoli industriali che si occupavano di gomma, profumi, cosmetici e sapone.

Era il 1929 e lui aveva solo 17 anni. L’aspettativa era che, una volta formato, sarebbe tornato in Polonia e avrebbe rilevato l’attività del padre. Ma Landau si rese presto conto che adorava Londra e non voleva andarsene. “Mi sono sentito più a casa qui di quanto mi sia mai sentito a Varsavia”, ha scritto nella sua autobiografia. “Sentivo che non avrei mai potuto lasciare questo posto.”

Frequentando le lezioni di tecnologia della gomma a Holloway e vivendo con altri pensionanti (e un pappagallo che canta) a Highbury Place, il suo grande piacere era esplorare la zona a piedi. Upper Street e Chapel Market erano i preferiti, e Landau imparò rapidamente le strade di Islington, Hackney e Camden, la City e il West End. “Mi interessavano principalmente le vetrine”, ha detto, “e in particolare i vari articoli in gomma”.

Dopo aver assaporato l’indipendenza, Landau era pronto a partire da solo a Londra, ma non era idoneo a cercare lavoro con il suo visto per studenti. Potrebbe, tuttavia, avviare un’impresa. La sua passione per le vetrine in questa nazione di negozianti si sarebbe rivelata fondamentale.

Non convinto della qualità delle spugne per WC in gomma disponibili, Landau ha sviluppato un nuovo processo di spugna nel laboratorio del politecnico, ha avviato un’azienda di produzione e ha offerto lavoro. Il Ministero dell’Interno gli ha concesso il permesso di rimanere , fintanto che gli affari continuavano.

Ma Landau era insoddisfatto delle spugne da toilette. Fu mentre sperimentava con un campione di lattice Pirelli e alcuni tubi di vetro, scrive Landau, che ebbe l’idea di realizzare preservativi in ​​lattice. “Sapevo che questi prodotti erano tutti importati dalla Germania e dall’America e non c’era alcun produttore britannico”, ha scritto. “L’impianto richiesto sarebbe semplice da costruire e probabilmente potrei farlo da solo.”

I preservativi esistono fin dai tempi antichi. Le prime versioni erano spesso realizzate con pelle di animale e la produzione divenne un’industria artigianale in luoghi come la Londra del XVIII secolo , dove le donne gestivano magazzini di preservativi intorno a Leicester Square e Covent Garden. In seguito alla scoperta della vulcanizzazione da parte di Thomas Hancock – il trattamento termico della gomma – negli anni ’40 dell’Ottocento, furono realizzate guaine di gomma pesanti e riutilizzabili. Ma questi erano tutt’altro che ideali, avendo una cucitura ingombrante e scomoda lungo il bordo inferiore.

I miglioramenti verso la fine del XIX secolo portarono alla produzione di preservativi immergendo le forme a forma di preservativo in una sorta di cemento di gomma . Questo ha eliminato la cucitura, ma il processo ha coinvolto solventi infiammabili che a volte hanno portato le fabbriche a prendere fuoco. Ma negli anni ’20, i preservativi venivano realizzati utilizzando un processo di immersione in lattice sicuro sviluppato in Germania e in America. Il lattice era relativamente nuovo in Gran Bretagna, dando a Landau un vantaggio per la prima mossa.

Sperando di generare interesse per il suo nuovo prodotto, Landau ha rivisitato i negozi dalle sue passeggiate. Per fortuna, un “Mr French” che gestiva una farmacia al dettaglio all’angolo tra Mare Street e Well Street, Hackney, suggerì a Landau di cercare il leggendario Lionel Jackson.

Un venditore ambulante di preservativi, Jackson aveva lavorato alle gambe visitando i rivenditori – farmacie, erboristerie e “negozi di igiene” – su e giù per il paese, vendendo preservativi acquistati all’ingrosso per la sua azienda, London Rubber. Ben noto e rispettato, Jackson offriva ai grossisti un servizio personale e margini competitivi.

L’esperienza di Landau nella produzione di materiali di consumo in gomma ha offerto a Jackson una prospettiva entusiasmante: la possibilità di competere direttamente con i produttori. Così Jackson prestò a Landau 600 sterline per creare British Latex Products, per fornire preservativi alla London Rubber con il marchio Durex. Jackson ha preso una quota di controllo del 60%, mantenendo Landau a £ 5 a settimana.

La produzione manuale di profilattici iniziò nel 1932 sotto le scarpe da bambino “Rock-A-Bye” in una piccola area industriale su Shore Road. Landau aveva appena 20 anni. Jackson diede a Landau la libertà di progettare e organizzare il suo impianto senza interferenze, ei due andarono d’accordo, essendo Jackson una delle poche persone alla London Rubber che Landau abbia mai veramente amato.

Ma nel 1934, a soli 40 anni, Jackson morì di cancro alla colonna vertebrale. Secondo l’autobiografia di Landau, questo si era diffuso in tutto il corpo e gli aveva causato un dolore enorme. La sua morte è stata inaspettata e non c’era volontà, quindi suo fratello, Elkan, e le sorelle, la signora Collins e la signora Power, ereditarono l’azienda. Le operazioni erano gestite dal giovane Angus Reid, che era stato il primo assunto al di fuori della famiglia otto anni prima che Landau entrasse in scena.

Landau non era soddisfatto della nuova configurazione. Sentiva che i restanti Jackson erano “di intelligenza limitata” e in particolare Elkan trovava una spina nel fianco, anche se altri in azienda parlavano calorosamente dell’uomo, che rideva molto e portava a tutti le torte. Seguirono anni di animus e Landau ebbe pochi contatti con i dirigenti, preferendo la calma metodica del suo laboratorio.

Tuttavia, Landau era vitale per London Rubber e rimase responsabile della produzione e della ricerca e sviluppo, supervisionando il trasferimento dell’azienda in una fabbrica appositamente costruita a Chingford alla fine degli anni ’30. Fu qui che Landau iniziò davvero a sviluppare la sua ingegnosità tecnica nella produzione di preservativi, specialmente durante la seconda guerra mondiale. Testato dalle condizioni di guerra, Landau ha dovuto trovare modi per produrre un prodotto coerente con diverse qualità di lattice.

Dal 1942, e in base allo schema di razionalizzazione in tempo di guerra, il lattice fu dirottato a Chingford (e, soprattutto, lontano dai concorrenti) in modo che la London Rubber potesse fornire alle forze britanniche i preservativi. Per un periodo, la produzione fu spostata in un sito più sicuro sotto il viadotto di Chingford, per proteggere i lavoratori (e i preservativi) dai bombardamenti nemici.

In questa fase, la produzione di preservativi era ancora un processo in gran parte manuale, sebbene parte dell’effettiva immersione fosse assistita elettronicamente. Parti importanti del processo, come lo stripping e il collaudo del prodotto finito, sono state eseguite interamente a mano. Gli sforzi erculei coinvolti nella produzione in tempo di guerra videro Landau massimizzare il rendimento in condizioni di pressione. Ciò ha assicurato che, uscendo dalla guerra, London Rubber fosse il più grande produttore di preservativi della Gran Bretagna.

Le macchine che hanno prodotto Durex

Dopo la guerra, Landau fu nominato direttore della London Rubber. Ma sebbene abbia supervisionato alcune importanti decisioni aziendali (come rendere pubblica l’azienda nel 1950) la sua forza e la sua eredità risiedono nei risultati tecnici, che ho potuto corroborare confrontando la sua autobiografia con la mia banca dati di fonti documentarie.

In particolare, è stato responsabile della progettazione delle sofisticate linee di “protezione automatizzata” installate presso lo stabilimento di Chingford, essendo “protettivo” la parola preferita per preservativo di London Rubber. Insieme al marchio Durex, per sempre sinonimo di preservativi dopo la guerra, le macchine automatiche di Landau costituivano la barriera più forte alla concorrenza esercitata da London Rubber.

Sebbene sviluppate da Landau negli anni ’40, le prime due macchine automatizzate non furono installate fino al 1950 e al 1952, dopo che il razionamento dell’acciaio in tempo di guerra era terminato. Ciascuna era lunga circa 200 iarde e aveva due linee di produzione “a due piani”, in cui le formatrici di vetro cavo venivano immerse in due bagni di lattice, su un grande nastro trasportatore. Questi preservativi “a doppia immersione” sono stati poi trattati termicamente, sciacquati e arrotolati con spazzole rotanti prima di essere passati attraverso una soluzione di gesso per evitare che si attaccassero. Sono stati quindi raccolti in uno scivolo per il test dell’aria.

Incredibilmente, il metraggio a colori di questo intero processo sopravvive, essendo stato incluso in un film educativo pluripremiato, Secondo il piano , prodotto dalla società nel 1964, di cui ho scritto altrove.

Grazie a queste meravigliose macchine, la produzione è passata da 2 milioni di preservativi all’anno nei primi anni ’30, quando l’immersione in lattice veniva eseguita manualmente, allo stesso volume ogni settimana all’inizio degli anni ’50. Nel 1954, la produzione settimanale raggiunse i 2,5 milioni e ci fu un aumento di 29 volte della produzione complessiva poiché le linee furono aggiunte tra il 1951 e il 1960.

Landau non è stato l’unico inventore a creare catene per immersione. Fred Killian ad Akron, Ohio, sviluppò una tecnologia simile negli anni ’30. Ma mentre i produttori di preservativi americani (come Youngs) dovevano affittare il modello Killian, le macchine di London Rubber erano uniche in Gran Bretagna e protette da brevetto, il che significava che la London Rubber poteva produrre con economie di scala ineguagliate da altri produttori locali. Il prodotto era anche di altissima qualità, come ho scoperto quando ho ripetuto un test sui consumatori degli anni ’60 riempiendo un Durex Gossamer originale del 1967 con cinque pinte d’acqua come parte di un recente discorso che ho tenuto.

Ma il successo segnò anche la fine della linea per Landau, che nutriva sentimenti di malessere sin dalla morte di Lionel Jackson. Ciò era stato esacerbato da presunti affari fraudolenti durante la guerra quando, afferma Landau nella sua autobiografia, Elkan Jackson e Angus Reid vendettero preservativi sul mercato nero.

Dopo la guerra, un fisco ha pedinato Landau per un mese intero mentre la società era sotto inchiesta per evasione fiscale legata al presunto black-marketing. Alla fine, Landau è stato scagionato ma Jackson e Reid (ha scritto Landau) sono stati multati. Landau ha insistito sulla sua nomina nel consiglio e sul 20% delle azioni di London Rubber come compenso per essere stato messo in una posizione così difficile.

Ma questi incidenti non lo hanno mai abbandonato. Il brutto presentimento fu aggravato da una serie di sfortunati eventi negli anni ’50, che lo portarono a lasciare definitivamente l’azienda.

Gli ultimi giorni di Landau

London Rubber era un’azienda familiare con un’etica positiva, che contrassegnava regolarmente i risultati del suo personale con un caratteristico senso dell’occasione che la rendeva un luogo di lavoro ricco di eventi e piacevole. Gli eventi della vita (come matrimoni e bambini), così come la lealtà, erano contrassegnati dalla consegna cerimoniale di orologi, orologi, corredini e altri doni.

Landau, a detta di tutti un uomo profondo ma scostante, tendeva a tenersi per sé. Tuttavia, quando nel 1953 arrivò il suo 21 ° anniversario di lavoro, aveva una ragionevole aspettativa che i suoi straordinari risultati sarebbero stati riconosciuti. Ma l’anniversario non è stato menzionato e Landau non ha ricevuto il consueto orologio d’oro. Ciò è apparentemente corroborato dall’assenza del suo nome sul muro della fama di Long Service (che è stato fotografato per la rivista aziendale, London Image, nel 1969) e Landau è stato completamente eliso dalle storie ufficiali dell’azienda – finché non l’ho riscoperto.

Gli storici della contraccezione e dei preservativi (e, in effetti, le aziende che successivamente hanno ereditato il marchio Durex) non possono essere biasimati per aver trascurato Landau. Ho fatto lo stesso prima di approfondire, soprattutto perché la storia della fondazione di Lionel Jackson era così conveniente.

Ma a quel tempo, la trascuratezza della pietra miliare di Landau gli sembrava deliberata e, in assenza di registri aziendali interni, il suo è l’unico resoconto dell’incidente che abbiamo. La sfortuna personale colpì Landau nell’estate del 1953 durante una storia d’amore con la centralinista Alice Maud (durante il suo secondo divorzio), che li rese oggetto di pettegolezzi in ufficio. Tragicamente, Maud si è tolta la vita, lasciando Landau vacillante. Ha tenuto le due bottiglie di aspirina che aveva svuotato per il resto della sua vita.

Al London Rubber, le lingue scodinzolavano e Landau era infelice. “Mi sono chiesto perché dovrei continuare a lavorare con persone che non mi piacevano e che non apprezzavano veramente tutto quello che facevo”, ha scritto. Bastava abbastanza e si dimise. Sebbene alcuni colleghi fossero notevolmente turbati (anche la sua segretaria si è dimessa per compassione) c’era poco amore perduto. Landau raccolse le sue cose nel settembre 1953 e non posò mai più gli occhi su London Rubber.

A 42 anni, Landau era ancora giovane e, con abbondanti azioni e risparmi della London Rubber a sostenerlo, era libero di perseguire altri interessi oltre a un lavoro di consulenza occasionale. Possedeva un forte interesse per le questioni spirituali, inclusa la medianità (entrare in contatto con i morti), cosa non insolita nel XX secolo e citata abbastanza regolarmente nella cultura popolare .

L’interesse di Landau divenne più importante quando, come Landau scrisse nella sua autobiografia, iniziò a sentire Maud che gli parlava dopo la sua morte, consigliandolo su questioni quotidiane come prendere il treno della metropolitana corretto, che Landau riferì di trovare utile. A quanto pare aveva anche passato un messaggio dall’oltretomba alla chiaroveggente Florence Thompson, che Landau vide poco dopo le dimissioni. Il messaggio era essenziale: Maud era dispiaciuta per quello che aveva fatto ma non poteva annullarlo.

Economicamente indipendente, facendo nuove amicizie e commosso per sempre dalla sua relazione con Maud, Landau trascorse i successivi 50 anni sviluppando le sue capacità come medium attraverso la London Spiritualist Alliance (ora College of Psychic Studies ) e la Society for Psychical Research , in combinazione con le indagini fenomeni psichici.

La prima età adulta di Landau era stata monopolizzata dalla London Rubber, ma la sua consapevolezza di eventi strani e apparentemente inspiegabili era con lui almeno dagli anni ’30, quando iniziò a fabbricare i preservativi. Sorprendentemente, ci sono riprese video di un Landau molto anziano che rievoca le sue “esperienze psichiche”, a cui sono stato diretto dall’autore Christopher Josiffe . È stato solo quando ho effettivamente visto il video che mi sono reso conto che Landau era stato immortalato descrivendo un presunto incidente di guarigione psichica avvenuto nella prima fabbrica negli anni ’30 e descritto nella sua autobiografia.

La mano di una ragazza era stata schiacciata da una rastrelliera per intingere i preservativi, ma Landau, scrisse, guarì le sue dita sanguinanti e mutilate tenendole. La ragazza era apparentemente così grata di aver chiamato suo figlio dopo di lui. Il video di lui che racconta questo incidente è stato filmato dall’amica e collega di Landau della SPR, la defunta Mary Rose Barrington, che era una fedele sostenitrice e voleva che i risultati di Landau fossero riconosciuti. La società mi ha gentilmente concesso il permesso di mostrare questo estratto per la prima volta.

Landau ha avuto molte esperienze misteriose nel corso della sua vita, che vengono raccontate in vari volumi scritti da e per la più ampia comunità di persone interessate ai fenomeni psichici. Ha anche pubblicato molti articoli sulla rabdomanzia, ma non ha mai perso la sua attitudine per le soluzioni tecniche quotidiane, facendo lavori occasionali presso il College of Psychic Studies, come riparare televisori e idraulici.

Ma fu grazie alla sua partecipazione alle comunità psichiche e spiritualiste di Londra in età avanzata che Landau alla fine trovò la felicità, incontrando la sua terza moglie Eileen nel 1955 e trasferendosi sull’isola di Man nel 1967. Lucian Landau, investigatore psichico, medium, rabdomante e originale Il tecnologo Durex è morto nel 2001, soddisfatto che il lavoro della sua vita fosse completo.

Le macchine automatiche di Landau erano in uso fino alla chiusura dello stabilimento di produzione di Chingford nell’estate del 1994. Oggi, deliziosamente, il nome di Landau è stato riportato nella storia ufficiale di Durex dopo la prima pubblicità del mio libro.

Speravo che ciò accadesse. È facile essere cinici, ma a volte basta guardare un po’ più a fondo per trovare la storia umana dietro ciò che diamo per scontato.