Cosa ci insegnano sul cervello le esperienze di pre morte

Cosa ci insegnano sul cervello le esperienze di pre morte? Le esperienze pre-morte si innescano durante episodi potenzialmente letali: quando il corpo viene ferito da un infarto, uno shock o un trauma contusivo, come un'esplosione o una caduta.

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Cosa ci insegnano sul cervello le esperienze di pre morte? Le esperienze pre-morte si innescano durante episodi potenzialmente letali: quando il corpo viene ferito da un infarto, uno shock o un trauma contusivo, come un’esplosione o una caduta.

Questi eventi condividono ampi punti in comune: non provare dolori, la luce alla fine del tunnel, o lo staccarsi dal proprio corpo e fluttuare sopra di esso, persino volare nello spazio.

Ernest Hemingway, gravemente ferito da giovane da un proiettile esploso su un campo di battaglia della prima guerra mondiale, scrisse in una lettera a casa:

“morire è una cosa molto semplice. Ho guardato la morte e lo so davvero. Se fossi morto sarebbe stato molto facile per me. Piuttosto la cosa più semplice che abbia mai fatto.”

Anni dopo Hemingway adattò la sua esperienza – quella dell’anima che lascia il corpo, prende il volo e poi torna – per il suo famoso racconto “Le nevi del Kilimangiaro”, su un safari africano andato disastrosamente storto. Il protagonista, colpito da cancrena, sa che sta morendo. All’improvviso, il suo dolore svanisce e Compie, un pilota di bush, arriva per salvarlo. I due decollano e volano insieme attraverso un temporale con una pioggia così fitta “sembrava di volare in una cascata” finché l’aereo non emerge nella luce: davanti a loro, “incredibilmente bianca al sole, c’era la cima quadrata del Kilimangiaro. E poi sapeva che era lì che stava andando.” La descrizione abbraccia elementi di una classica esperienza di pre-morte: l’oscurità, la cessazione del dolore, l’emergere nella luce e quindi una sensazione di pace.

Le esperienze di pre-morte, o NDE, si verificano durante singoli episodi potenzialmente letali quando il corpo viene ferito da un trauma contusivo, un attacco di cuore, asfissia, shock e così via. Circa un paziente su 10 con arresto cardiaco in ambiente ospedaliero subisce un episodio del genere. Migliaia di sopravvissuti a queste strazianti situazioni tattili raccontano di essersi lasciati alle spalle i loro corpi danneggiati e di aver incontrato un regno al di là dell’esistenza quotidiana, libero dai soliti confini di spazio e tempo. Queste esperienze potenti e mistiche possono portare a una trasformazione permanente delle loro vite.




Le NDE non sono voli fantasiosi dell’immaginazione. Condividono ampi punti in comune: diventare indolori, vedere una luce intensa alla fine di un tunnel e altri fenomeni visivi, staccarsi dal proprio corpo e fluttuare sopra di esso, o addirittura volare nello spazio (esperienze fuori dal corpo). Potrebbero includere l’incontro con i propri cari, vivi o morti, o esseri spirituali come gli angeli; un ricordo proustiano o anche una rassegna di ricordi di una vita, buoni e cattivi (“la mia vita mi balenò davanti agli occhi”); o un senso distorto del tempo e dello spazio. Ci sono alcune spiegazioni fisiologiche alla base di queste percezioni, come il progressivo restringimento della visione a tunnel. La riduzione del flusso sanguigno alla periferia visiva della retina significa che la perdita della vista si verifica prima lì.

Le NDE possono essere esperienze positive o negative. I primi ricevono tutta la stampa e si riferiscono al sentimento di una presenza travolgente, qualcosa di numinoso, divino. Una sconvolgente disconnessione separa il massiccio trauma al corpo e la pace e la sensazione di unità con l’universo. Eppure non tutte le NDE sono beate: alcune possono essere spaventose, segnate da intenso terrore, angoscia, solitudine e disperazione.

Uno studio del 2017 di due ricercatori dell’Università della Virginia ha sollevato la questione se il paradosso della cognizione potenziata che si verifica insieme alla funzione cerebrale compromessa durante una NDE possa essere cancellato come un volo dell’immaginazione. I ricercatori hanno somministrato un questionario a 122 persone che hanno segnalato NDE. Hanno chiesto loro di confrontare i ricordi delle loro esperienze con quelli di eventi sia reali che immaginari risalenti all’incirca nello stesso periodo. I risultati suggeriscono che le NDE sono state ricordate con maggiore vividezza e dettaglio rispetto alle situazioni reali o immaginarie. In breve, le NDE sono state ricordate come “più reali che reali”.

Va ricordato che le NDE sono state con noi in ogni momento in tutte le culture e in tutte le persone, giovani e meno giovani, devote e scettiche (si pensi, ad esempio, al cosiddetto Libro tibetano dei morti, che descrive la mente prima e dopo la morte). A chi è cresciuto nelle tradizioni religiose, cristiane o meno, la spiegazione più ovvia è che è stata loro concessa una visione del paradiso o dell’inferno, di ciò che li attende nell’aldilà. È interessante notare che le NDE non hanno più probabilità di verificarsi nei credenti devoti che in soggetti secolari o non praticanti.

La morte moderna richiede una perdita irreversibile della funzione cerebrale. Quando il cervello è affamato di flusso sanguigno (ischemia) e ossigeno (anossia), il paziente sviene in una frazione di minuto e il suo elettroencefalogramma, o EEG, diventa isoelettrico, in altre parole, piatto. Ciò implica che l’attività elettrica su larga scala e distribuita nello spazio all’interno della corteccia, lo strato più esterno del cervello, si è rotta. Come una città che perde potere un quartiere alla volta, le regioni locali del cervello vanno offline una dopo l’altra. La mente, il cui substrato sono i neuroni che rimangono capaci di generare attività elettrica, fa quello che fa sempre: racconta una storia plasmata dall’esperienza, dalla memoria e dalle aspettative culturali della persona.

Date queste interruzioni di corrente, questa esperienza può produrre le storie piuttosto strane e idiosincratiche che compongono il corpus dei rapporti sulle NDE. Per la persona che la subisce, la NDE è reale come qualsiasi cosa la mente produce durante il normale risveglio. Quando l’intero cervello si è spento a causa della completa perdita di potenza, la mente si estingue, insieme alla coscienza. Se e quando l’ossigeno e il flusso sanguigno vengono ripristinati, il cervello si avvia e riprende il flusso narrativo dell’esperienza.




Gli scienziati hanno videoregistrato, analizzato e sezionato la perdita e il successivo recupero della coscienza in individui altamente addestrati: piloti collaudatori statunitensi e astronauti della NASA in centrifughe durante la guerra fredda (ricorda la scena nel film del 2018 First Man of a stoic Neil Armstrong, interpretato da Ryan Gosling, che viene fatto girare in un trainer multiassiale fino a quando non perde i sensi). A circa cinque volte la forza di gravità, il sistema cardiovascolare smette di erogare sangue al cervello e il pilota sviene. Circa 10-20 secondi dopo che queste grandi forze g sono cessate, la coscienza ritorna, accompagnata da un intervallo paragonabile di confusione e disorientamento (i soggetti in questi test sono ovviamente molto in forma e orgogliosi del proprio autocontrollo).

La gamma di fenomeni che questi uomini raccontano può ammontare a “NDE lite”: visione a tunnel e luci intense; una sensazione di risveglio dal sonno, inclusa paralisi parziale o completa; un senso di pacifico fluttuare; esperienze extracorporee; sensazioni di piacere e persino euforia; e sogni brevi ma intensi, che spesso coinvolgono conversazioni con i membri della famiglia, che rimangono vividi per loro molti anni dopo. Queste esperienze intensamente provate, innescate da uno specifico insulto fisico, in genere non hanno alcun carattere religioso (forse perché i partecipanti sapevano in anticipo che sarebbero stati stressati fino a quando non fossero svenuti).

Per loro stessa natura, le NDE non sono prontamente suscettibili di sperimentazioni di laboratorio ben controllate, anche se questo potrebbe cambiare. Ad esempio, potrebbe essere possibile studiarne alcuni aspetti nell’umile topo da laboratorio – forse anche questo può sperimentare una revisione dei ricordi di una vita o l’euforia prima della morte.




LO SBIADIMENTO DELLA LUCE
Molti neurologi hanno notato somiglianze tra le NDE e gli effetti di una classe di eventi epilettici noti come crisi parziali complesse. Questi attacchi compromettono parzialmente la coscienza e spesso sono localizzati in specifiche regioni del cervello in un emisfero. Possono essere preceduti da un’aura, che è un’esperienza specifica unica per un singolo paziente che è predittiva di un attacco incipiente. Il sequestro può essere accompagnato da cambiamenti nelle dimensioni percepite degli oggetti; sapori, odori o sensazioni corporee insoliti; già visto; spersonalizzazione; o sentimenti estatici. Gli episodi con gli ultimi elementi di questo elenco sono anche clinicamente conosciuti come convulsioni di Dostoyevsky, dopo lo scrittore russo della fine del XIX secolo Fyodor Dostoyevsky, che soffriva di grave epilessia del lobo temporale. Il principe Myshkin, il protagonista del suo romanzo L’idiota, ricorda:

Durante i suoi attacchi epilettici, o piuttosto immediatamente precedenti, aveva sempre sperimentato un momento o due in cui tutto il suo cuore, la mente e il corpo sembravano risvegliarsi con vigore e luce; quando si riempì di gioia e di speranza, e tutte le sue ansie sembravano essere spazzate via per sempre; quei momenti non erano che il presentimento, per così dire, dell’ultimo secondo (non era mai più di un secondo) in cui l’attacco lo colse. Quel secondo, ovviamente, era inesprimibile. Quando il suo attacco era finito, e il principe rifletteva sui suoi sintomi, era solito dire a se stesso:… “Che importa anche se è solo una malattia, una tensione anormale del cervello, se quando ricordo e analizzo il momento, sembra essere stato uno di armonia e bellezza al massimo grado: un istante di sensazioni più profonde, traboccante di gioia illimitata ed estasi, devozione estatica, e la vita più completa? … Darei tutta la mia vita per questo istante.




Più di 150 anni dopo, i neurochirurghi sono in grado di indurre tali sentimenti estatici stimolando elettricamente una parte della corteccia chiamata insula in pazienti epilettici a cui sono stati impiantati elettrodi nel cervello. Questa procedura può aiutare a individuare l’origine delle crisi per una possibile rimozione chirurgica. I pazienti riferiscono beatitudine, maggiore benessere e maggiore consapevolezza di sé o percezione del mondo esterno. Eccitare la materia grigia altrove può innescare esperienze extracorporee o allucinazioni visive. Questo collegamento bruto tra schemi di attività anormali, indotti dal processo patologico spontaneo o controllati dall’elettrodo di un chirurgo, e l’esperienza soggettiva fornisce supporto per un’origine biologica, non spirituale. È probabile che lo stesso valga per le NDE.

Il motivo per cui la mente dovrebbe sperimentare la lotta per sostenere le sue operazioni di fronte alla perdita di flusso sanguigno e di ossigeno come positivo e beato piuttosto che come fonte di panico rimane misterioso. È interessante, tuttavia, che il limite esterno dello spettro dell’esperienza umana comprenda altre occasioni in cui la riduzione dell’ossigeno provoca piacevoli sensazioni di allegria, stordimento e maggiore eccitazione: immersioni in acque profonde, arrampicata ad alta quota, volo, soffocamento o svenimento gioco e asfissia sessuale.

Forse tali esperienze estatiche sono comuni a molte forme di morte fintanto che la mente rimane lucida e non viene offuscata da oppiacei o altri farmaci somministrati per alleviare il dolore. La mente, incatenata a un corpo morente, visita la sua versione privata del paradiso o dell’inferno prima di entrare nel “paese inesplorato di Amleto dal cui confine nessun viaggiatore ritorna”.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato con il titolo “Tales of the Dying Brain” in Scientific American 322, 6, 70-75 (giugno 2020)