Misure di contenimento durante la peste più nota della storia

Se chiedi alla maggior parte delle persone di nominare una piaga e la prima che di solito viene in mente è la peste nera, la piaga più famosa della storia.Conosciuta anche con una varietà di altri nomi, come la Grande Mortalità, la Grande Peste Bubbonica, la Grande Peste o semplicemente La Peste, la Morte Nera devastò l'Eurasia a metà del XIV secolo.

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Misure di contenimento durante la peste più nota della storia. Con un picco in Europa dal 1347 al 1351, la peste nera uccise da un terzo a due terzi degli europei. Ci sono voluti 200 anni perché la popolazione del continente tornasse ai livelli precedenti la peste.

In alcune parti d’Europa, come Firenze, ci vollero 500 anni prima che la popolazione tornasse a quello che era prima della peste nera.  In Eurasia, si stima che da 75 a 250 milioni di persone siano morte a causa della peste, rendendo il periodo più mortale della storia della peste nera.

Per tutto il XX secolo si è creduto che la peste nera e tutte le piaghe d’Europa fossero epidemie di peste bubbonica. Questa rassegna presenta la prova che questa visione non fu corretta e che la malattia era una febbre emorragica virale, caratterizzata da un lungo periodo di incubazione di 32 giorni, che ne ha permesso una vasta diffusione anche con il limitato trasporto del Medioevo.




Si suggerisce che la peste emorragica sia emersa dal suo ospite animale in Etiopia e abbia colpito ripetutamente le civiltà europee / asiatiche, prima di apparire come la peste nera. La mutazione CCR5-Δ32 conferisce protezione contro l’HIV-1 in una media del 10% delle persone di origine europea oggi.

MISURE DI SALUTE PUBBLICA

Anche nel XIV secolo le autorità sanitarie del nord Italia avevano stabilito l’importanza di un periodo di quarantena di 40 giorni, che divenne il gold standard per l’Europa continentale per i successivi 300 anni. La quarantena di 40 giorni non fu adottata in Inghilterra fino al XVI secolo e anche allora fu modificata in 30 giorni per poi scoprire che era completamente inefficace, dopodiché questo regolamento fu rapidamente abrogato.







Il completo successo del periodo di quarantena conferma che la peste era una malattia direttamente infettiva e mostra anche che ebbe un lungo periodo di incubazione. Le città francesi si resero conto gradualmente che il pericolo stava nell’arrivo di un viaggiatore infetto che poteva anche essere arrivato da una distanza considerevole. L’ingresso era negato a chi proveniva dalle città che avevano subito un’epidemia.

Successivamente, oltre a ispezionare i viaggiatori all’arrivo, le autorità richiedevano anche la prova che tutte le città attraverso le quali avevano viaggiato fossero completamente prive di peste. Una volta scoppiata un’epidemia, quelli che mostravano i sintomi furono trasferiti in ospedali di isolamento primitivo di emergenza chiamati case dei pest (un’abbreviazione di pestilenza), che furono eretti in fretta fuori città.

Una volta identificato un caso di peste, la famiglia veniva rinchiusa in casa, la famosa croce imbrattata sulla porta e un guardiano nominato per fare la guardia.




Queste misure ebbero meno successo nel contenere un’epidemia perché, come mostrato di seguito, le vittime erano più contagiose prima della comparsa dei sintomi

Nonostante all’epoca solo conoscenze mediche imprecise, l’epidemiologia della peste fu pienamente compresa almeno verso la metà del XVII secolo. Daniel Defoe notò in modo perspicace che, nella Grande Peste di Londra nel 1665, “a causa della sua natura infettiva, la malattia poteva essere diffusa da persone asintomatiche.




Fu riconosciuta la contagiosità degli asintomatici, della lunga durata del periodo di incubazione, della necessità di una quarantena di 40 giorni e dei pericoli dell’infezione da goccioline. Ma c’erano molte caratteristiche delle epidemie che erano mistificanti e si aggrappavano anche alle loro convinzioni sull’intervento divino, la trasmissione tramite indumenti contaminati e biancheria da letto, movimenti dei pianeti e miasmi velenosi.




Epidemie di peste emorragica nel corso dei tre secoli successivi hanno poi costantemente aumentato la frequenza in Europa (ma non altrove) 

Immediatamente al suo arrivo nel 1347 nel porto di Messina in Sicilia la Grande Pestilenza (o Morte Nera come fu chiamata nel 1823 a causa delle macchie nere causate da emorragie sottocutanee che apparvero sulla pelle delle vittime) fu riconosciuta come una malattia direttamente infettiva. Michele di Piazza, un frate francescano scrisse 10 anni dopo l’arrivo della peste nera:

“L’infezione si diffuse a tutti coloro che ebbero rapporti con la malattia”.  Infatti, credevano (erroneamente) che i sacerdoti che udivano le confessioni dei morenti “venivano immediatamente sopraffatti dalla morte, così che alcuni rimasero persino nelle stanze dei morenti”.




La mortalità dei casi è stata del 100%. Si resero conto che la sicurezza sta nella fuga ma questo, molto efficacemente, servì solo a diffondere l’infezione.

La peste nera si spostò come un’onda verso nord attraverso l’Europa ad una velocità media di circa 4 km al giorno e raggiunse il circolo polare artico nel 1350, notevole progresso ai tempi dei mezzi di trasporto molto limitati.

Apparve in precedenza in Asia Minore e in Crimea e si spostò a sud attraverso Antiochia; presente nel Levante si diffuse lungo le coste nordafricane e fino alla Mecca in Arabia Saudita, coprendo, in tutto, circa sette milioni di km quadrati.

Il 40% della popolazione europea fu uccisa. Questa epidemia fu una pandemia su una scala mai sperimentata da allora. Ma questa malattia sconosciuta non scomparse completamente e ci furono epidemie sparse in tutta Europa durante il 1350. Poi, la peste si stabilì in modo permanente in Francia con epidemie ogni anno che attraversano le principali rotte commerciali.




Da lì, i viaggiatori infetti trasportavano la malattia su strade e fiumi attraverso la massa continentale e via mare in Gran Bretagna e Irlanda.

Ma tutte queste epidemie periferiche si estinsero completamente e furono riavviate da nuovi infetti provenienti dal centro focale in Francia. Le epidemie aumentarono progressivamente in diffusione, frequenza e ferocia con un aumento pronunciato dopo il 1550 perché i trasporti migliorarono e la popolazione dei paesi aumentò costantemente (cioè c’era un maggior numero di suscettibili).




Un batterio fatale

La ricerca moderna ha fissato la peste nera su Yersinia pestis, un batterio senza spore. Secondo l’analisi genetica, un ceppo di Yersinia pestis emerso durante la peste nera causò quella peste. Tuttavia, non morì alla fine di quel periodo. Restò in circolazione da allora, mutando e riemergendo periodicamente per causare ulteriori malattie e focolai di peste.

L’ultima grande epidemia, nota come peste moderna o terza pandemia, scoppiò in Cina a metà del diciannovesimo secolo. Fu trasportata da topi a bordo di navi a vapore in tutto il mondo.







Origini della peste nera

La peste nera scoppiò per la prima volta nella Cina governata dai mongoli e nell’Asia centrale negli anni ’30 del 1300. Viaggiando lungo la Via della Seta con mercanti ed eserciti mongoli, la malattia impiegò circa quindici anni per raggiungere l’Europa nel 1347. Tuttavia, sebbene la peste stessa sia scoppiata per la prima volta in Cina, i batteri colpevoli potrebbero aver avuto origine in Europa, migliaia di anni prima della peste nera.

La ricerca nel 2018 ha trovato prove di Yersinia pestis in una tomba svedese risalente al 3000 a.C. Potrebbe aver causato una piaga devastante migliaia di anni fa che portò al declino neolitico intorno al 3000 a.C., quando la popolazione europea subì una picchiata. Causò la peste di Giustiniano, una malattia del VI secolo che, come visto più in basso in questo elenco, rivaleggiava con la Morte Nera in letalità e devastazione.




La peste raggiunse l’Europa per la prima volta attraverso un assedio nell’allora distante penisola di Crimea nel Mar Nero. 

Nel 1346 i Mongoli decisero di conquistare la città di Caffa, ora Feodosiya, in Crimea, e la sottoposero a un prolungato assedio. In un’epoca di scarsa igiene e conoscenza medica, gli assedi erano spesso fatali per tutti. Gli eserciti assedianti accampati spesso venivano colpiti da malattie.

Questo è ciò che accadde durante l’assedio mongolo di Caffa, e la malattia con cui vennero gli assedianti fu la peste nera. Il comandante mongolo, Jani Beg, decise di condividere la miseria catapultando corpi infetti dalla peste oltre le mura dentro Caffa, per contagiare gli abitanti. Alcuni commercianti genovesi in città fuggirono e portarono con sé la peste nei porti del Mediterraneo. Arrivarono in Sicilia nel 1347, che infettarono, e da lì la peste nera si diffuse a nord fino al continente italiano e da lì rapidamente al resto dell’Europa.




Rapida diffusione della peste nera

Quando la peste nera colpì l’Europa e il Mediterraneo, si diffuse rapidamente. I mercanti genovesi che avevano portato con sé la peste quando fuggirono da Caffa si fermarono a Costantinopoli lungo la strada, donando la pandemia a essa e al groppo bizantino prima di proseguire per la Sicilia.

Dalla Sicilia nel 1347, la peste raggiunse rapidamente le isole della Sardegna e della Corsica, oltre a Napoli in Italia, nello stesso anno. L’anno successivo, la peste si estese al resto dell’Italia continentale, alla Francia, ai due terzi della penisola iberica, all’Inghilterra meridionale, ai Balcani, all’Egitto, all’Anatolia e al Mediterraneo orientale in generale.

Nel 1349, la peste raggiunse la Germania e l’Europa centrale, la maggior parte dell’Irlanda, più il resto dell’Inghilterra, il Medio Oriente e il Nord Africa. La Scozia, Scandinavia e le coste baltiche nel 1350. Nel 1351, la peste nera devastò tutta l’Europa, ad eccezione di una tasca relativamente inalterata in Polonia, più le parti occidentali della Bielorussia e dell’Ucraina.




Una morte raccapricciante

A detta di tutti, la peste nera era un modo terribile di morire. Soprattutto la sua forma più comune, la peste bubbonica, dal nome dei bubboni, o gonfiori, che segnava le sue vittime. Gonfiori dolorosi, o bubboni, apparvero per la prima volta all’inguine e alle ascelle, dove gravitavano le pulci infestate dalla peste.

I primi gonfiori di solito si verificavano vicino al sito dell’infezione iniziale, causati dal morso della pulce o dal graffio della vittima sul sito del morso. Da lì, i bubboni al resto del corpo.




Poi arrivò una febbre alta, intervallata da attacchi di vomito sanguigno

Tra i sintomi della peste c’erano anche crampi muscolari, brividi, pelle in decomposizione e gravi convulsioni. Bruciando con una febbre in costante peggioramento, le vittime si agitavano e si voltavano in preda a un delirio agonizzante.

Se la vittima durava per più di pochi giorni, poteva subire le ultime devastazioni della peste: cancrena che consumava le estremità, annerimento delle dita delle mani, dei piedi, delle labbra e della punta del naso. Pochi sono durati più di pochi giorni, alcuni sono morti entro mezza giornata dalla manifestazione dei primi sintomi.

La peste bubbonica fu la forma più comune di peste nera. Tuttavia, la pandemia visse altri due ceppi spiacevoli: le piaghe setticemiche e polmonari. Le differenze erano nelle parti del corpo colpite. La peste bubbonica colpì i linfonodi, la polmonite colpì i polmoni, mentre la setticemia infettò il sangue.




La peste setticemica, un’infezione del sangue che causava la coagulazione nelle vene

Le vittime soffrivano di dolori addominali, sanguinamento sotto la pelle, sangue che fuorisciva da tutti gli orifizi, vomito di sangue, febbre, mancanza di respiro e cancrena. La peste polmonare colpiva i polmoni, provocando sintomi come dolori al petto, mancanza di respiro, tosse, mal di testa e febbre alta.

Poteva seguire un’infezione iniziale di peste bubbonica o setticemica, abbattendo coloro che erano abbastanza fortunati da sopravvivere a uno degli altri ceppi di peste, solo che la loro fortuna si esauriva quando erano colpiti dalla peste polmonare. Poteva anche essere contratto da particelle sospese nell’aria esalate da esseri umani o gatti infetti.




La peste ricorrente

Nel 1352, il peggio della peste nera era passato e la pandemia si era quasi esaurita. Per lo più, ma non completamente. Come un ostinato ex divenuto pazzo stalker, il  batterio Yersinia pestis continuò a tornare nei decenni successivi. Ci furono ulteriori focolai dal 1361 al 1363, dal 1369 al 1371, dal 1374 al 1375, dal 1390 e dal 1400.

Nessuna delle recidive fu orribile come quella originale della metà del secolo, ma furono comunque piuttosto gravi: ogni volta che colpivano, uccideva circa il 10-20% della popolazione.

Arrivò lungo le rotte commerciali dalla Cina e dall’Asia centrale in più ondate. La ricerca moderna suggerisce che le fluttuazioni climatiche giocarono un ruolo chiave in quelle recidive, poiché colpirono popolazioni di ratti e altri roditori infestati dalle pulci portatrici di peste.




Fluttuazioni meteorologiche e peste

Le fluttuazioni meteorologiche del quattordicesimo secolo giocarono un ruolo chiave nelle ricorrenze della peste nera. Il batterio della peste, Yersinia pestis , prosperava sulle pulci che di solito erano ospitate da roditori a terra come le marmotte, che non si mescolavano con gli umani.

Gli attacchi di maltempo nel 1300 colpirono gli habitat di quei roditori. Le popolazioni si decimarono. Così le loro pulci peste infetti fuggiti a host alternativi come i ratti – che facevano prosperare in mezzo a popolazioni umane.

Un ciclo sviluppato, guidato dalle fluttuazioni meteorologiche. Il maltempo uccideva i soliti roditori che ospitavano le pulci che ospitavano la Yersinia pestis . Seguiva un’epidemia di Morte Nera. Mentre uccidevano gli umani, le pulci infette spazzano via anche i loro ospiti di ratto, estinguendo la peste.

Dieci o quindici anni dopo, il maltempo decimava di nuovo i soliti roditori che tipicamente ospitano le pulci infette dalla peste. I ratti reintroducevano le piaghe delle pulci negli umani e si verificava un altro focolaio di Morte Nera, che durava fino alla morte dei ratti.




Conseguenze a lungo termine

Le conseguenze a lungo termine della peste nera ruotavano attorno all’impatto improvviso di una popolazione significativamente ridotta. La terra coltivata ridotta perché molti servi e braccianti erano morti. Ciò portò ad un aumento della produttività della terra coltivata. Con più terra disponibile di quella che poteva essere coltivata.

Le persone si concentravano sulla coltivazione dei migliori terreni agricoli. Abbandonarono terre più marginali o le trasformavano in pascoli. La carenza di manodopera fu un vantaggio per i lavoratori sopravvissuti. Di fronte a una scarsità di manodopera, proprietari terrieri e datori di lavoro erano costretti a competere per i lavoratori offrendo loro salari e condizioni di lavoro migliori. Quei cambiamenti portarono nuova fluidità a una società fino ad allora rigidamente stratificata.

L’economia della terra sopravvisse, ma si indebolì quando emerse una nuova economia monetaria, che alla fine la sostituì. Lo shock della peste nera fece fare più domande a cui la Chiesa cattolica aveva poche risposte. Ciò servì ad accelerare e alimentare il rinascimento in erba. Il mondo non sarebbe stato più lo stesso.

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