Vent’anni fa, il 2 novembre del 2000, tre uomini sono diventati i primi esseri umani a vivere fuori dal nostro pianeta. Per 141 giorni, l’americano Shepherd e i russi Krikalev e Gidzenko hanno orbitato intorno alla Terra sulla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) lanciata due anni prima. Negli ultimi due decenni, la ISS ha ospitato 241 persone provenienti da 19 paesi.

La stazione è diventata uno dei laboratori più singolari a disposizione dei ricercatori. Orbitando a circa 400km sopra il nostro pianeta, la Stazione Spaziale Internazionale aiuta gli scienziati sulla Terra a rispondere a domande relative alla biologia, alla fisica, all’astronomia e persino alla medicina.




Ecco alcune delle scoperte più degne di nota portate alla luce sulla Stazione Spaziale Internazionale

I ricercatori si sono costantemente interrogati sulla sopravvivenza della vita nello spazio: qualsiasi cosa, dai microrganismi alle piante, agli animali e agli esseri umani. Per vent’anni, il laboratorio di microgravità della ISS ha ospitato quasi 3.000 indagini di ricerca condotte da scienziati in più di 108 paesi, secondo la NASA. Nel 2017, i membri dell’equipaggio hanno raccolto un campione di microbi presenti nella Stazione Spaziale Internazionale, ne hanno isolato il DNA e l’hanno sequenziato senza rimandarlo sulla Terra per la prima volta, un passo avanti che ha permesso di fare la ricerca in modo molto più rapido ed efficiente.




L’insolita composizione microbica dell’atmosfera di un’astronave non è l’unico ostacolo che gli astronauti dovranno affrontare se dovessero intraprendere missioni più lunghe verso destinazioni come Marte. Anche la disponibilità di cibo sarà fondamentale , ed è per questo che nel 2014 gli Stati Uniti hanno lanciato il loro primo orto spaziale, Veggie, sulla ISS. Nel decennio precedente, i cosmonauti russi avevano coltivato grano nano, mizuna frondosa e piselli nani. Tuttavia, non erano sufficienti per nutrire gli astronauti. Il 10 agosto 2015, gli astronauti della NASA hanno mangiato la loro prima lattuga coltivata nello spazio dopo aver ottenuto l’approvazione dell’agenzia sulla sua sicurezza.





La NASA ha anche monitorato da vicino gli effetti della microgravità sul corpo umano, lo sforzo più grande è stato lo “studio sui gemelli”. Lanciato nel 2015, lo studio ha seguito una coppia di astronauti gemelli identici, Mark e Scott Kelly. Kelly ha trascorso un anno sulla ISS, mentre Mark è rimasto sulla Terra. Durante quel periodo, dieci gruppi di ricerca statunitensi hanno testato ogni minimo dettaglio fisiologico, molecolare e cognitivo dei due uomini, dalla loro espressione genica alla loro densità ossea al loro microbioma. Dopo che Kelly è tornato sulla Terra, i ricercatori hanno confrontato le misurazioni. Hanno scoperto che sebbene alcune delle espressioni genetiche di Scott fossero cambiate, quasi tutto il resto era rimasto abbastanza simile a suo fratello gemello.




La Stazione Spaziale Internazionale ha anche contribuito a combattere le malattie. Studiare le cellule senza gli effetti della gravità può scoprire proprietà, comportamenti e risposte ai trattamenti sconosciuti rispetto a quelli possibili sulla Terra. I ricercatori hanno testato nuove terapie contro il cancro come la Angiex Cancer Therapy, che può potenzialmente prevenire la crescita del tumore. Hanno anche lavorato per identificare le strutture delle proteine ​​che causano malattie come quella associata alla malattia genetica della distrofia muscolare di Duchenne (DMD). Nella stazione sono state condotte anche ricerche su malattie come l’Alzheimer, il Parkinson o l’asma.







 

La Stazione Spaziale Internazionale ci ha aiutato a comprendere meglio la vita nel nostro pallido punto blu. Spostandosi a 8km/s la ISS orbita intorno alla Terra ogni 90 minuti, consentendo al suo equipaggio di sei persone di guardare 16 albe e tramonti ogni giorno. La sua orbita veloce consente alla stazione di acquisire dati in tempo reale sugli accumuli di carbonio nelle foreste, lo stress idrico nelle piante e i cambiamenti nel clima del nostro pianeta. Inoltre, gli astronauti possono “scattare immagini di disastri come tempeste e incendi in tutta la loro progressione, che documenta la copertura nuvolosa, inondazioni, e le modifiche alla terra”, secondo la NASA.

La Stazione Spaziale Internazionale ha permesso di scavare più a fondo nella fisica, come le nuove informazioni sugli stati della materia come gas, solidi, liquidi e plasmi. Le strutture atomiche ultra fredde sulla ISS hanno prodotto un quinto stato della materia nel 2018. Il condensato di Bose-Einstein (BEC), come viene chiamata la sostanza, era stato prodotto per la prima volta nel 1995, ma quella era la prima volta che era successo creato al di fuori del nostro pianeta.

Le condizioni di microgravità uniche della stazione hanno anche reso possibile bruciare carburante senza una fiamma calda visibile. Ciò che i ricercatori hanno osservato è stato un fenomeno chiamato “fiamme fredde”, che potrebbe essere potenzialmente utile per progettare veicoli che inquinano meno sulla Terra. A differenza delle fresche fiamme prodotte sulla Terra che si spengono in pochi secondi, quelle sull’ISS hanno bruciato per minuti, il che ha permesso agli scienziati di osservarle meglio, ha detto la NASA.







 

Oltre a studiare la Terra, gli scienziati usano la Stazione Spaziale Internazionale per svelare i segreti dell’universo. Un progetto, l’ Alpha Magnetic Spectrometer-02 (AMS– 02), lanciato il 16 maggio 2011, raccoglie dati sui raggi cosmici e sulle particelle cosmiche per aiutare a determinare di cosa è fatto l’universo e come è iniziato. Nel 2017, l’AMS – 02 ha raggiunto la pietra miliare della raccolta di dati su oltre 100 miliardi di particelle cosmiche.

20 anni di ISS: dal giardinaggio spaziale ai buchi neri



Nel 2018, uno strumento dell’Agenzia giapponese per l’esplorazione aerospaziale (JAXA) chiamato Monitor of All-sky X-ray Image (MAXI) ha catturato una misteriosa nuova sorgente di raggi X nel cielo. La stella Neutron della NASA Interior Composition Explorer (NICER) ha immediatamente iniziato a tracciare la fonte e ha scoperto che si trattava di un sistema binario di buco nero. Seguire l’evoluzione del sistema, che alla fine è diventata la sorgente di raggi X più brillante nel cielo, ha aiutato gli astronomi a capire meglio come cambia il bordo interno dei buchi neri quando stanno divorando una stella.

Gli ultimi 20 anni di ricerca sulla Stazione Spaziale Internazionale sono stati di grande valore per innumerevoli aree di ricerca. Ma è anche solo l’inizio: proprio la scorsa settimana gli astronauti a bordo della ISS hanno prelevato campioni di sangue e urina per cercare di capire l’invecchiamento nello spazio, hanno scattato foto per studiare ulteriormente il movimento dei colloidi – sostanze che non sono né liquide né solide, come il dentifricio – ha parlato alla radio con gli studenti delle scuole superiori, ha controllato la crescita dei ravanelli che hanno piantato a settembre e ha fatto esperimenti per cercare di determinare se la microgravità interrompe la loro capacità di interpretare visivamente il movimento, l’orientamento e la distanza. Dopo la fine della loro giornata lavorativa, sono andati a dormire nel luogo che ora chiamano casa.




 

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